Истоки ВВС Красной Армии

В начале 30-х годов Советский Союз и Германия начали наверстывать упущенное в развитии их ВВС в течение десяти лет.
История военной авиации России началась незадолго до Первой мировой войны. Российские конструкторы спроектировали немало аппаратов, которые оказались способны оторваться от земли. Самым известным конструктором императорской России является Игорь Сикорский, разработавший в 1913 году первый в мире четырехмоторный бомбардировщик «Илья Муромец». Однако после того как началась война, экономическое положение Российской империи резко ухудшилось, и в 1916 году российские ВВС столкнулись с серьезными проблемами. В качественном и количественном отношении они уступали как противникам, так и союзникам.

Плохое состояние авиации в годы Первой мировой войны являлось следствием общей экономической отсталости России, хотя талантами в области авиации она была богата уже тогда. Помимо одаренного конструктора Игоря Сикорского мировую известность приобрел выдающийся ученый-теоретик Николай Жуковский. Первое подробное исследование подъемной силы крыла, выполненное им в 1904 году, лежит в основе аэродинамических расчетов всех современных самолетов. Работы Жуковского позволили конструкторам отказаться от проектирования методом проб и ошибок.После революции Жуковский продолжил свои исследования. В Советском Союзе он получил заслуженное признание - после смерти ученого в 1921 году его имя присвоили Военно-воздушной инженерной академии.Хотя после революции 1917 года другие теоретики, такие же как Жуковский, продолжали работать, авиационная промышленность страны находиласьв состоянии коллапса. Гражданскую войну выиграла конница, а не авиация, и в условиях Советской России невозможно было появление небольших частных авиазаводов. В поисках лучших условий для реализации своих способностей страну покинули многие несогласные с новым строем инженеры, в том числе и Сикорский.

Сразу после окончания Гражданской войны в Красной Армии приступили к разработке долговременной программы развития военной авиации. На раннем этапе для ее становления много сделал Яков Алкснис, назначенный в 1926 году заместителем начальника ВВС и курировавший разработку и заказ новой техники. Одним из первых шагов Алксниса на новом для него посту стала выдача технического задания на новый легкий многоцелевой самолет. Проектирование машины поручили Николаю Поликарпову, бывшему соратнику Сикорского. К этому времени Поликарпов уже стал начальником технического отдела Авиазавода № 1 (бывший авиазавод «Дуке»), Поликарпов разработал чрезвычайно устойчивый, очень простой в постройке, эксплуатации и пилотировании биплан У-2 (с 1945 года По-2). Самолет был запущен в массовое производство.Опираясь на этот самолет и заручившись поддержкой в высших эшелонах руководства страны и партии, Алкснис развернул широкую пропаганду авиации в массах. Благодаря этому среди молодежи возник настоящий культ авиации. Десятки тысяч молодых людей и девушек занимались авиамоделизмом, учились летать на планерах и самолетах в тысячах аэроклубов. Так ковались кадры для ВВС. Успех укрепил сотрудничество Алксниса и Поликарпова. Деятельность этих двух человек имела огромное значение для дальнейшего развития ВВС.В 1929 году Поликарпова арестовали и приговорили к смертной казни. Приговор не отменили и не изменили, но конструктора направили работать в особое конструкторское бюро ОГПУ -ЦКБ-39 ОГПУ. Алкснис добился для Поликарпова замены смертной казни 10-летним заключением. В «щарашке» (ЦКБ-39) Поликарпов спроектировал самые массовые предвоенные советские истребители серии «И».