Гигантский транспортный планер Messerschmitt Me 321


Гигантский транспортный планер Messerschmitt Me 321 поначалу хотели использовать для перевозки танков, орудий и подразделений живой силы в ходе вторжения на Британские острова. Отказ от проведения операции «Морской Лев» не отменил разработки планера, но теперь его хотели задействовать в войне с СССР. Компании «Junkers» и «Messerschmitt» получили заказы на постройку 100 планеров. Но Ju 322 компании «Junkers» получился неудачным, от него отказались. Длина грузового отсека прототипа Me 321 составляла 11,00 м, высота 3,30 м, ширина 3,15 м. Масса полезной нагрузки (20000 кг) вдвое превышала массу пустого планера, планер был способен перевезти 200 солдат. В ходе летных испытаний для взлета использовали колесную тележку, посадка выполнялась на лыжное шасси. Допускалось использование на взлете восьми ракетных ускорителей тягой 4,90 кН, время работы ускорителей составляло 30 секунд. Первый полет 25 февраля 1941 года планер выполнил на буксире у самолета Ju 290.

Управляемость Me 321 нашли вполне удовлетворительной, но самолет-буксиров-щик требовался более мощный. Из-за отсутствия адекватного буксировщика на ранних этапах программы выпуска Me 321 произошло довольно большое количество летных происшествий на взлете. После постройки 100 планеров Me 321А-1 компания «Messersch-mitt» получила заказ на Me 321 В-1 с более широкой кабиной, рассчитанной на экипаж из двух пилотов,  Me 321 А-1 управлял один летчик. Контракт на поставку 100 планеров варианта Me 321 В-1 был выполнен в начале 1942 года. В это же время появились первые самолеты-буксировщики Не 111Z, но тем не менее полностью проблемы взлета разрешить не удавалось. Очевидной стала необходимость установки моторов на сам планер.

Компания «Messerschmitt» доработала два прототипа Me 321 в прототипы Me 323С и Me 323D с четырьмя и шестью моторами Gnome-Rh6ne, соответственно. Четырехмоторному Me 323С для взлета все равно требовался буксировщик, но крейсерский полет он мог выполнять самостоятельно. Дальше развивать тему Me 323С не стали. Серийный Me 323F был способен перевозить груз массой до 9750 кг или 120 бойцов, или 60 раненых на носилках на расстояние более 1000 км. Поставки серийных самолетов начались в августе 1942 года, а в ноябре того же года Me 323 приступили к транспортным полетам через Средиземное море в интересах сил держав Оси, действовавших в Северной Африке. В воздушном мосту задействовали до 100 транспортных Me 323 и Ju 52/3m. Полеты выполнялись под прикрытием истребителей. Me 323 сразу же стали желанной добычей для летчи-ков-истребителей союзников. Так, в середине апреля 1943 года британские истребители атаковали группу из 1 б Me 323 и сбили 14 этих гигантов. На серийных вариантах Me 323Е и Me 323F улучшили оборонительное вооружение и установили бронезащиту, но самолеты все равно остались крайне уязвимыми. Полученные над морем повреждения практически не оставляли шансов на спасение. Операции на Средиземноморье пришлось прекратить, а Me 323 перебросить на Восточный фронт. Серийный выпуск Me 323 прекращен в апреле 1944 года, построено 198 самолетов.