Эксплуатация бомбардировщика ЗМ

Бомбардировщики ЗМ поступили на вооружение в 201-ю тяжелую бомбардировочную авиадивизию в составе 1096-гои 1230-го тяжелых бомбардировочных авиаполков. Оба полка, как и дивизия в целом, были сформированы в 1954 году специально под самолеты М-4. Первым переучивание на ЗМ начал в 1957-м году личный состав 1096-го ТБАП. Дивизия базировалась на аэродроме Энгельс, который часто называют «столицей Дальней Авиации». В 1960 году ЗМ поступили на вооружение 3-й эскадрильи 79-го ордена Красной Звезды ТБАП (326-я Тарнопольская ордена Кутузова II степени ТБАД), дислоцированного в Амурской области на авиабазе Украинка, ранее этот полк также эксплуатировал самолеты М-4.



Помимо ЗМ на вооружении всех трех авиаполков состояли бомбардировщики и постановщики помех Ту-16.В случае войны постановщикам помех Ту-16П предстояло прикрывать боевые порядки «боевых» ЗМ.Освоение ЗМ прошло, в сравнении с М-4, без особых происшествий, хотя даже в лидерном 1096-м ТБАП заняло порядка двух лет - первое практическое бомбометание экипаж полка выполнил с ЗМ 8 мая 1959 года. Неотъемлемой частью курса боевого применения самолетов ЗМ являлись полетыс дозаправкой в воздухе от переделанных в заправщики бомбардировщиков М-4. Первая дозаправка ЗМ от М-4 строевым экипажем была выполнена в марте 1959 года.Постепенно расширялась география полетов. Весной 1960 года два экипажа из 79-го ТБАП выполнили экспериментальный полет на предельную дальность с одной дозаправкой, пролетев за 17 часов 46 минут 13 250 км. Полет продемонстрировал практическую пригодность самолета ЗМ для нанесения удара по США. Через год шесть ЗМ прошли «атомное крещение» на полигоне Новая Земля - самолеты находились в районе сброса атомной бомбы с Ту-16. Первый сброс «специзделия» с ЗМ был выполнен 27 февраля 1962 года на Новой Земле.

Советская Дальняя Авиация приводилась в состояние полной боевой готовности с подвеской на самолеты ядерных боеприпасов лишь однажды  осенью 1962 года во время знаменитого Кариб-ского кризиса. Оба полка 201-й дивизии тогда перебросили в Шауляй, откуда до США было существенно ближе, чем от расположенного в приволжских степях Энгельса. Экипажи 3-й эскадрильи 79-го полка готовились к броску в США через Тихий океан. К счастью, Карибский кризис удалось разрешить мирным путем.Личный состав Дальней Авиации вернулся к обычной для себя работе мирного времени: боевая подготовка, полеты на предельную дальность, полеты на разведку авианосных ударных группировок ВМС США. Не обходилось, к сожалению, без катастроф и летных происшествий - в 1960-е годы из-за ошибок экипажей разбилось два ЗМ.

Процесс снятия с вооружения бомбардировщиков ЗМ начался в середине 1970-х годов, когда согласно заключенной во Владивостоке между Л.И. Брежневым и президентом США Дж. Фордом договоренности с вооружения 201-й ТБАД сняли, а потом утилизировали 20 ЗМ. В 79-й полк на смену ЗМ в 1984 году пришли «Камы» - ракетоносцы Ту-95К, а в 1096-м полку ЗМ летали до конца 1980-х годов.Одним из результатов переговоров Брежнева и Форда стало ускорение процесса переоборудования бомбардировщиков ЗМ в самолеты-заправщики 3M-II - в середине 1970-х годов были модернизированы все самолеты 1 230-го полка, который стал именоваться авиационным полком само-летов-заправщиков. Заправщики сняли с вооружения в 1994 году, а полк формально расформировали.