Ожесточенные воздушные бои под Сталинградом

После рокового поражения под Сталинградом Люфтваффе еще дважды пришлось поддерживать крупные контрнаступления Вермахта против Советской армии, так как немцы стремились переломить ситуацию на Восточном фронте.Сокрушительный разгром под Сталинградом в феврале 1943 года привел к изменениям в структуре германского военного командования. На севере и в центре Восточного фронта ситуация практически не изменилась: 3-я авиадивизия 1-го Воздушного флота вела бои в районе Ленинграда, а авиационное командование Люфтваффе «Восток» с 1-й и 2-й авиадивизиями вело операции на центральном участке фронта. На юге все подразделения были пере-подчинены IV Воздушному флоту: VIII авиакорпус осуществлял военно-транспортные операции, передав свои части штурмовиков авиадивизии Donetz, которая вместе с IV авиакорпусом и 1 -м румынским авиакорпусом поддерживала группу армий «Дон».


Еще в июле 1942 года I авиакорпус генерал-лейтенанта Гюнтера Кортена был переведен с северного участка фронта в подчинение IV Воздушного флота, где он отвечал за поддержку группы армий «В». Воздушная поддержка группы армий «А» была ограниченной, так как ее выводили с Кавказа.Из-за операций под Сталинградом советские позиции оказались растянуты. Воспользовавшись этой ситуацией, 20 февраля 1943 года в контратаку перешла германская группа армий «Юг». Воздушную поддержку ей обеспечивали I авиакорпус в Полтаве, IV    авиакорпус в Днепропетровске и авиадивизия Donetz в Сталино.Эти части совершали более 1000 вылетов в день, оказывая поддержку армейской группе Кепфа и 1-й и 4-й танковым армиям, наносившим удар по выступу в районе Павлоград — Лозовая, где держала оборону советская 6-я армия. Пик боевых вылетов (1200-1250 в день) пришелся на 23 февраля.

Советские воздушные силы, противостоявшие немцам на Северо-Кавказском фронте, включали 250 самолетов 4-й ВА, 200 самолетов 5-й ВА и 60 бомбардировщиков АДД (Авиация дальнего действия). 20 апреля 1943 года 4-я ВА была усилена 2-м БАК (бомбардировочным авиакорпусом)и 3-м ИАК, а 5-я ВА получила в свой состав 2-й САК (сводный авиакорпус) и 282-ю НАД.К апрелю 1943 года силы советской авиации на этом ТВД возросли до 800 боевых самолетов, включая 370 истребителей Як-1, Як-7Б, ЛаГГ-3 и Ла-5,170 штурмовиков Ил-2,165 средних бомбардировщиков (в основном Пе-2) и 195 бомбардировщиков Ил-4. Общее командование советской авиацией на Северном Кавказе было возложено на генерала К. А. Вершинина.

Около 11% самолетов составляли машины, поставленные по ленд-лизу: Bell P-39N и P-39Q Airacobra, Douglas А-20В и Supermarine Spitfire Mk VB. Самолеты Airacobra пришлись по душе советским пилотам  машинами Р-39 был вооружен 16-й ГИАП Н.В. Исаева, в котором служил знаменитый ас — А. И. Покрышкин. 57-й ГИАП вооружили Spitfire Mk VB, но в отличие от прочных Р-39 эти самолеты не выдерживали повреждений, полученных при непосредственной поддержке войск, поэтому в июне 1943 года 57-й ГИАП перевооружили на другой тип истребителей.К этому времени советские истребительные подразделения не уступали своим противникам: была усилена летная дисциплина, самолеты оснастили качественными УКВ-радиостанциями, а летная тактика значительно улучшилась. Кроме того, повысилось качество изготовления боевых машин.

Первоначально 4-я и 5-я ВА на Кубани противостояли VIII авиакорпусу, который помимо поддержки войск отвечал за снабжение 17-й армии на Тамани, для чего использовались транспортные самолеты Ju 52/3m и планеры DFS 230 и Gotha Go 242. 31 марта 1943 года этот авиакорпус был переведен в сектор Харьков — Белгород. Ему на смену прибыл I авиакорпус генерал-лейтенанта Кортена. В апреле 1943 года численность германской авиации в Крыму составляла 550-600 самолетов, включая около 220 единиц Bf 109G-4 из I-III/JG 3 и I-III/JG 52 и 15-й (хорватской) эскадрильи, базировавшихся в Керчи, Анапе и Симферополе. 17 апреля 1943 года германский V    корпус начал наступление (операция «Нептун») на участке побережья Новороссийск  Мысхако, тогда штурмовики Stuka совершили 494 вылета. В налете принимали участие подразделения I и III/StG 2. I и III/StG 3 (выведенного из Туниса) и II/StG 77.Развернулись ожесточенные воздушные бои  только 29 апреля, после советской атаки на станицу Крымская, летчики-ис-требители Люфтваффе заявили о 63 сбитых самолетах противника. Но к этому периоду воздушной войны на территории СССР советские ВВС не уступали господства в воздухе. Они отвечали ударом на удар и, используя численное превосходство, на протяжении следующих недель оказывали постоянное давление на I авиакорпус.

В июле 1943 года основное внимание было сконцентрировано на предстоящей битве за Курск, Орел и Белгород, и приоритет ТВД на Кубани несколько снизился: 5-я ВА была переброшена в район Курска, оставив 4-ю ВА сражаться в одиночестве. В ночь на 14 сентября 1943 года германская 17-я армия начала выводить свои части с Кубани в относительно безопасный Крым. С начала кампании I авиакорпус заявил об уничтожении 2280 советских самолетов и 1054 танков. За период с 17 апреля по 7 июня 1943 года советские ВВС выполнили свыше 35000 боевых вылетов, заявив об уничтожении 1100 немецких самолетов (из них 800 в воздушных боях).И советское, и германское высшее военное командование осознавало, что летние сражения будут вестись в районе Курского выступа, сформировавшегося в ходе боев в марте 1943 года. В ходе тщательно спланированной операции, получившей название «Цитадель», начало которой было назначено на 12 июня 1943 года, группам армий «Центр» и «Юг» предстояло сокрушить советские войска на этом участке фронта.В случае победы под Курском германская армия надеялась снова перехватить инициативу на Восточном фронте. В течение мая и июня были собраны крупные силы: свыше 900000 пехотинцев, более 10000 орудий и около 2730 танков. Одновременно шла подготовка подразделений Люфтваффе к операции, которая должна была бы стать последним большим блицкригом Второй мировой войны.