НАСА и экспериментальные полеты


Выдающиеся характеристики A-12/SR-71/YF-12 позволили установить на самолетах данного семейства ряд мировых рекордов. Самолет стал идеальной платформой для проведения различных летных экспериментов. 1967 году НАСА и ВВС США заключили соглашение, по которому ВВС получили доступ к результатам ранних аэродинамических продувок А-12 в обмен на участие небольшой группы инженеров НАСА в программе летных испытаний SR-71. Специалисты Летно-исследовательского центра им. Эймса занимались на авиабазе Эдвардс некоторыми аспектами устойчивости и управляемости SR-71. Их работа помогла ускорить доводку самолета и способствовала укреплению связей НАСА и ВВС США.


Управление перспективных технологий считало программу A-12/F-12 выдающимся техническим достижением, а результаты программы планировало использовать при разработке гражданского сверхзвукового авиалайнера SST. За счет средств, высвободившихся после закрытия программ X-15 и ХВ-70, ВВС США в июне 1969 года предоставило НАСА два находившихся на хранении YF-12.Агентство НАСА взяло на себя финансирование их эксплуатации, а ВВС обеспечивало техническую поддержку. Первый этап программы начался 11 декабря 1969 года первым за три года полетом самолета YF-12 на авиабазе Эдвардс. Ведущую роль на первом этапе играли ВВС, а полеты выполнялись с целью отработки оптимальной тактики прорыва бомбардировщиками завесы истребителей с близкими к YF-12 характеристиками. Первый этап завершился 24 июня 1971 года аварией YF-12, 60-6936, в 63-м полете. При заходе на посадку на базе Эдвардс на самолете из-за разрыва топливопровода возник пожар, пламя быстро охватило весь самолет. Члены экипажа  командир подполковник Джек Лейтон и оператор майор Билл Кёртис  благополучно катапультировались, но самолет был потерян.

После возобновления полетов YF-12 летчики НАСА  Дональд Л. Маллик и Фитцхаг Л. Фултон, отобранные для выполнения полетов по второму этапу, прошли проверку техники пилотирования на двухместном SR-71B ВВС США. Позже для полетов на YF-12 отобрали еще двух пилотов НАСА — Виктора Хортона и Рея Янга; гражданская часть программы стала реальностью. Специалистов НАСА интересовали особенности аэродинамики полета на очень большой скорости и испытания новых конструкционных материалов.Различные отделы НАСА хотели получить данные по аэродинамике входных устройств и сопел силовой установки, чтобы оценить корреляцию результатов продувок в трубах с реальными данными. Также собирались провести ряд других экспериментов.После выполнения 22-го полета 16 июня 1970 года полеты самолета 60-6935 приостановили на девять месяцев для замены оборудования. Облет после доработки состоялся 22 марта 1971 года. Затем выполнили четыре полета для исследования путевой устойчивости со снятым складным килем, была достигнута скорость М=2,8.

НАСА пожелало получить дополнительный самолет. 16 июля 1971года ВВС предоставили ученым SR-71A (61-7951). На протяжении своей карьеры эта машина принимала участие во многих летных экспериментах, однако сейчас ВВС предоставляли самолет только для испытаний силовой установки; машина получила новый серийный номер (06937), а по программе НАСА проходила как YF-12C. Первый полет в новом качестве она выполнила 24 мая1972 года.В ходе полетов выявилось, что регулируемые воздухозаборники и перепускные створки силовой установки могут работать как рули направления и элероны, то есть на больших скоростях их можно использовать для управления по курсу и крену. Результаты испытаний силовой установки дали важные данные для работ НАСА в области перспективных входных устройств двигателей. Компании «Honeywell» и «Lockheed» финансировали «Central Airborne Performance Analyser», чьи работы оказались очень успешными, и позже их результаты были использованы при модернизации SR-71. На самолете была установлена система записи параметров работы 170 бортовых подсистем. Дополетный и послеполетный анализы позволили значительно сократить трудозатраты на подготовку самолетов к полетам.28 сентября 1978 года, после 88-го полета в интересах НАСА, YF-12C из программы вывели. YF-12A, 60-6935, летал до завершения программы НАСА 31 октября 1979 года; выполнено 145 полетов. Неделей позже эта машина перелетела в музей ВВС США в Дейтоне, Огайо. Это единственный сохранившийся YF-12.

Интересный летный эксперимент связан с установкой очень большого внешнего груза  экспериментального двигателя. Испытания по программе «Linear Aerospike SR-71 Experiment» начались 31 октября1997    года, первый полет продолжался 1 ч 50 мин. В ходе программы самолет №64-17980, NASA 844, достиг на высоте 10058 м скорости М=1,2.4 марта 1998 года состоялсяпервый из трех полетов с выполнением циркуляции газообразного гелия и жидкого азота через экспериментальный двигатель Boeing-Rocketdyne J2-S Linear Aerospike. При работе выявилось большое количество протечек криогенного топлива, и хотя двигатель дважды включался на земле (общее время работы 3 с), включить его в полете так и не решились.Поиск причин и устранение протечек топлива требовали больших затрат, поэтому работы по программе свернули в ноябре1998года. SR-71, переданный НАСА, поставили на хранение, а в 2002 году самолет передали в музей.


1 мая 1960 года U-2, пилотируемый Френсисом Гэри Пауэрсом, при выполнении разведывательного полета был сбит над СССР ракетой ЗРК С-75. Нельзя исключить, что день 1 мая 1965 года, через пять лет после полета Пауэрса, был специально выбран для демонстрации возможностей YF-12.Следует отметить, что параметры рекордных полетов, зафиксированные ФАИ и приведенные отдельно, не являются абсолютными для данного самолета. К примеру, 20 ноября 1965 года А-12 превысил скорость М=3,2 и набрал высоту более 27432 м. При первом развертывании А-12, принадлежавших ЦРУ, на авиабазе Кадена, Окинава, летчик Меле Войводич пролетел из США до Кадены за шесть часов и шесть минут, но по соображениям секретности новый рекорд не был оформлен должным образом. Со временем некоторые рекорды SR-71 были побиты на специально доработанном МиГ-25. СССР так и не смог создать самолет, способный эффективно бороться с SR-71, однако и в США не нашлось адекватного ответа на появление МиГ-25РБ, который в отличие от SR-71 мог не только вести разведку, но и бомбить.