Летчики эскадрильи ВВС США «Skoshi Tigers»


Летчики эскадрильи ВВС США «Skoshi Tigers» («Маленькие тигры»), созданной в 1965 году, убедились, что F-5 Freedom Fighter является идеальным самолетом для службы во Вьетнаме. Но этот самолет эксплуатировался лишь в одной испытательной эскадрилье американских ВВС.В 1965 году ВВС США начали испытания самолета F-5, позднее пользовавшегося огромным успехом у зарубежных покупателей, в небе над Вьетнамом.Истребитель, известный как «Skoshi Tiger», недорогой и простой в обслуживании, мог нести службу во временных эскадрильях. F-5 имел ряд качеств, отсутствовавших ранее у самолетов ВВС США. Меньший по размерам, менее сложный и более гибкий в применении, чем имевшиеся тогда у ВВС США тактические истребители F-100 и F-105, новый F-5 был способен действовать с коротких ВПП и отличался повышенной точностью нанесения ударов.



В рамках проекта «Sparrow Hawk» с апреля по июль 1965 года на авиабазе Эглин самолеты F-5 испытывали различное вооружение. По завершении этих испытаний было создано боевое подразделение «Маленькие тигры» в составе 32 пилотов из испытателей базы Эглин. На авиабазе Вильямс в Аризоне 22 июля 1965 года была сформирована 4503-я (временная) эскадрилья тактических истребителей.Новая эскадрилья получила 12 самолетов F-5A, взятых прямо со сборочной линии. Был проведен ряд доработок, включая обеспечение возможности дозаправки в воздухе и установку усовершенствованной авионики,что заняло три недели. Оснащенные заправочной штангой и камуфлированные F-5A превратились в F-5C. После 88 дней тренировок и подготовки эскадрилья была готова к бою. 22 октября 1965 года подразделение отправилось с базы Вильямс в Юго-Восточную Азию.

Персонал и оборудование эскадрильи, загруженные на борт самолетов С-130 и С-141, прибыли на авиабазу Бьен Хоа в Южном Вьетнаме. На следующее утро туда прибыли F-5C, добиравшиеся в Юго-Восточную Азию двое с половиной суток с промежуточными посадками и дозаправками в воздухе. К боевой работе самолеты приступили уже в полдень этого же дня.F-5C нанесли первые удары по батальонам Вьетконга, при этом «Тигры» руководствовались информацией передовых авианаводчиков. Точность их ударов была столь высока, что, согласно данным разведки, они «уложили» 90% в районе цели. F-5C проигрывали по дальности своим «конкурентам»  F-100, а самолеты-заправщики были в дефиците, что затрудняло нанесение ударов по целям в Лаосе и Северном Вьетнаме.

Испытания должны были проводиться в четыре этапа: дальние полеты над территорией Южного Вьетнама из Бьен Хоа (Этап 1); имитация действий с передовой авиабазы в Да Нанге (Этап 2); действия с максимальной интенсивностью из Бьен Хоа (Этап 3) и, наконец, Этап 4, являвшийся практически повторением Этапа 2, от которого отказались после моратория на бомбардировки Северного Вьетнама, принятого США в январе 1966 года.Первые 60 самолетов действовали против целей в радиусе 65-80 км от Бьен Хоа. Каждый вылет тщательно изучался, и его результаты сравнивались с результатами действий F-4, F-100 и F-105 ВВС США. Эффективность действий «Тигров» была столь высока, что зачастую сразу после взлета самолет получал приказ следовать к более приоритетным целям  таким как сампаны, строения или грузовики. Через несколько недель после прибытия в Бьен Хоа «Тигры» провели одну специфическую операцию  ударная группа из трех F-5C при помощи авианаводчиков уничтожила 39 построек вьетконговцев.

Несмотря на малое число, F-5C внесли заметный вклад в боевые действия, подтвердив высокий боевой потенциал самолета.Полковник Фрэнк Имори вспоминал: «Мы начали с нанесения штурмовых ударов, действуя с Бьен Хоа, затем расширили сферу действий, нанося удары по коммуникациям в Лаосе и сопровождая истребители-бомбардировщики
F-105, атаковавшие базы снабжения на северо-западе Вьетнама».К концу 1965 года «Тигры» участвовали в боевых действиях уже девять недель, совершив 1438 боевых вылетов и сбросив на противника 1,31 млн килограммов бомб. Выполняя 24 вылета в день, F-5C в среднем совершали восемь заходов на каждую цель и уничтожили 2434 постройки, 112 сампанов, 70 грузовиков, два дока и 38 бункеров.Первую потерю эскадрилья понесла 16 декабря, когда майор Джо Бладжет был убит огнем с земли при полете на малой высоте. С учетом единственной потери самолета в 1965 году статистика показала, что F-5 получал одно попадание на 250 вылетов, в то время, как для F-100 это значение составляло 90 вылетов.


В начале 1966 года 4503-я эскадрилья перебазировалась в Да Нанг для проведения испытаний Эта-па2, где ее целями должны были стать объекты на территорииСеверного Вьетнама. Но из-за введенного моратория, удары пришлось наносить по путям снабжения противника в Лаосе.Между тем аналитики ВВС США предложили к концу 1966 года развернуть еще 10 эскадрилий истребителей во Вьетнаме и шесть в Таиланде. Был признан успех действий «Тигров» и принято решение о том, что F-5 должны остаться во Вьетнаме после вывода 4503-й эскадрильи. Оставшиеся F-5 должны были войти в состав одной из 10 планировавшихся эскадрилий.

 

Проект «Маленькие тигры» был закрыт 9 марта 1966 года. В общей сложности 4503-я эскадрилья выполнила 2664 боевых вылетов, налетав 3116 часов. После вывода эскадрильи из Вьетнама ее истребители были переданы 10-й эскадрилье (FCS), официально приступившей к их использованию 8 апреля 1966 года. После шести месяцев службы в 10-й FCS было объявлено, что бывшие самолеты «Маленьких тигров» будут переданы 522-й истребительной эскадрилье ВВС Южного Вьетнама (VNAF), пилоты которой прошли обучение в США. Став первым подразделением VNAF, вооруженным F-5, эта эскадрилья создавалась при помощи пило-тов-инструкторов ВВС США, ранее служивших в «Маленьких тиграх».