Авиация в сражении на Курской дуге

Пока шли бои на Кубани, немецкий Генеральный штаб приступил к планированию операции Цитадель - своему, как оказалось, последнему крупному наступлению на Востоке. После Сталинграда на фронте образовался выступ в районе Курска. Штлер рассчитывал ударами с севера и юга окружить находившиеся в этом выступе советские войска. Разгром окруженной группировки стал бы отправной точкой для нового большого наступления на Восток.

Благодаря разведке, Ставка заранее узнала о планах германского командования. В рамках подготовки к сражению советская авиация выполнила огромное количество разведывательных полетов - годом ранее разведку такого масштаба советские ВВС проводить не имели возможностей. Анализ информации позволил Жукову определить районы наиболее вероятных ударов сил противника, также была вскрыта аэродромная сеть Люфтваффе.На стадии планирования Новиков решительно высказался за наступательный характер действий ВВС, в частности был разработан план нанесения 5 июля превентивного удара по аэродромам Люфтваффе. РЛС позволили немцам вовремя обнаружить советские самолеты на подходах к их аэродромам. Потери ВВС составили от 120 до 300 самолетов. Эту операцию сложно назвать удачной, но Люфтваффе также понесли тяжелые потери, особенно чувствительные в преддверии наступления, когда времени для их восполнения уже не оставалось.Два первых дня операции «Цитадель» стали для Люфтваффе удачными, но затем начало сказываться количественное превосходство советских ВВС (под Курск перебросили примерно половину всех самолетов ВВС). Кроме того, в воздухе немцам, в отличие от лета 1941 года, противостояли летчики, обладавшие боевым опытом. Новиков оставил большое количество самолетов в резерве, полагая, что не следует бросать в бои, не имеющие решающего значения, главные силы. В результате он получил тактическое преимущество, наращивая количество самолетов в воздухе по ходу сражения под Курском.

Германские истребители FW 190 и Bf 109 добились огромных успехов в первый день операции «Цитадель». Не имевшие достаточного боевого опыта советские летчики зачастую ввязывались в схватки с германскими истребителями, вместо того чтобы атаковать бомбардировщики. Но уже на следующий день ситуация изменилась, и штурмовики, хотя и ценой больших потерь, нанесли значительный ущерб бронетехнике противника. За первые дни боев действовавшая на северном фасе Курской дуги 1б-я воздушная армия потеряла 91 самолет. На третий день советские летчики помогли ликвидировать прорыв немцев в районе Понырей. Использование истребителей для расчистки воздушного пространства позволило сократить потери штурмовиков. Такая тактика принесла успех и в следующие несколько дней.На южном фасе Курской дуги германские истребители выполнили 5 июля 2387 самолето-вылетов и как и на севере добились временного успеха. Тем не менее, советские штурмовики наносили внезапные удары по частям Вермахта и войск СС. Ожесточенная воздушная война шла до 10 июля, когда из-за плохой погоды авиация обеих сторон оказалась прикована к земле.После провала наступления немцев на фронте установилось короткое затишье, которое ВВС использовали для осмысления тактических уроков и выработки новых боевых приемов. В ходе контрнаступления советских войск штурмовики Ил-2 поддерживали войска на направлениях главных ударов. Потери были очень высокими: с начала июля по конец августа урон самолетов советских ВВС был больше, чем за любой другой аналогичный по времени период войны (только 2-я воздушная армия за месяц потеряла 100 штурмовиков). Однако из этих тяжелейших боев ВВС Красной Армии вышли победителями.