Универсальный танкер КС-135 Stratotanker

Операции ВВС США по всему миру зависят от постоянного и надежного обеспечения самолетов топливом от самолетов-заправщиков. Именно танкеры позволяют действовать американской авиации в различных районах земного шара. На протяжении десятилетий основным танкером ВВС США остается КС-135.Реализованная в1980-1990-е годы программа замены двигателей привела к появлению КС-135Е и KC-135R/T, которые стали на пороге 21-го века основными заправщиками ВВС США. В конце 1990-х годов танкеры модернизировали в очередной раз, повысив их эффективность и надежность, были также установлены заправочные агрегаты в законцовках крыла, заменено приборное оборудование кабин и установлена дополнительная связная и навигационная аппаратура.


Модернизация Pacer-CRAG (CRAG=Compass, Radar And GPS) проводилась в 1999-2002 годах и позволила за счет монтажа приборного оборудования «Rockwell Collins» исключить из состава экипажа штурмана. В настоящее время экипажи всех заправщиков состоят из трех человек: двух летчиков и оператора дозаправки. Оператор также выполняет функции стюарда, если на борту есть пассажиры.КС-135 остается универсальным танкером, способным заправлять самолеты любого типа  от стратегических бомбардировщиков до истребителей. Stratotanker часто привлекают для обеспечения перелетов истребителей по всему миру; в этом случае КС-135 не только выполняют дозаправку, но и перевозят различное оборудование истребительных частей.

В парке заправщиков ВВС США Stratotanker доминируют: девять из каждых десяти танкеров являются КС-135. Штатно КС-135 принимает 81648 кг топлива, на удалении 927 км от базы самолет способен отдать 55430 кг топлива.В 1999 году заправщики ВВС США обеспечили высокий темп боевой работы авиации НАТО на Балканах. На пике операции в ней были задействованы 40% заправщиков ВВС США, при этом КС-135 (и КС-10) разместили на 12 авиабазах  от Англии до Восточной Европы и Средиземноморья.Сейчас появилась тенденция использования заправщиков не столько в интересах защиты США, сколько для борьбы с терроризмом по всему миру. Операции «Enduring Freedom» и «Iraqi Freedom» вывели войну с терроризмом на новый уровень.Боевые действия авиации в Афганистане потребовали соответствующего обеспечения самолетами-заправщиками, так как многие боевые вылеты являются весьма продолжительными. Действия авиации включают как тактические вылеты истребителей в северных провинциях Афганистана, так и 44-часовые полеты В-2 с континентальной части США, и длительные полеты С-17 на сброс гуманитарных грузов. Танкеры ВВС США базируются в Карши, Узбекистан, и Манасе, Киргизия.

Военная операция в Ираке в 2003 году потребовала привлечения к ней всех 149 КС-135 и 33 КС-10, а также заправщиков ВВС других стран. Впервые КС-135 выполняли дозаправку в воздушном пространстве страны, в которой шли боевые действия, так как угрозы от иракских истребителей не существовало. Особо стоит отметить дозаправку F-117 и ночные дозаправки самолетов других типов. Дозаправки ночью выполнялись с выключенными огнями в условиях радиомолчания.После первой фазы операции, в которой авиация использовалась массированно, танкеры не покинули Ирак. Заправщики обеспечивали полеты истребителей, патрулировавших небо Ирака, и ударных самолетов, проводивших дежурство в воздухе непосредственно в районах патрулирования. В первой фазе кампании заправщики ВВС США выполнили 6193 полета и отдали 170730950 кг топлива. В 2005 году заправщики выполнили 12071 полет, отдав 342,47 млн кг топлива.КС-135 эксплуатировались интенсивнее, чем планировалось. Так, в 2006 году средний налет на один KC-135E/R составил 710 часов при планируемом налете в 350 часов, то есть более чем в два раза. Такая интенсивная эксплуатация привела к снижению боеспособности танкеров и росту расходов на ремонт самолетов.Считается, что флот КС-135 будет эксплуатироваться еще в течение двух  трех десятилетий. ВВС США рассчитывает продлить ресурс КС-135Е и KC-135R до 36000 и 39000 летных часов, соответственно; данного ресурса достаточно для эксплуатации самолетов до 2040 года.Однако возраст даже самых молодых заправщиков приблизился к 50 годам  последний КС-135 ВВС США получили в 1965 году, поэтому коррозия планеров стала главной проблемой парка КС-135. В качестве замены КС-135 ВВС США выбрали самолет Boeing КС-46, но пока в строю на 2013 год оставалось более 400 КС-135, заменить которые быстро невозможно, поэтому самолеты будут летать еще долго. Заправщики Boeing останутся фундаментальной составляющей операций американской авиации на многие годы вперед. Генерал Т. Майкл Мусли, будучи начальником штаба ВВС США, заявил: «Без танкеров мы ничто».