Советский реактивный бомбардировщик М-4/ЗМ

Первый советский реактивный стратегический бомбардировщик М-4/ЗМ стал значительным шагом вперед для отечественного авиастроения. Впрочем, самолет выпускался в ограниченном количестве и остался в тени более известного туполевского бомбардировщика Ту-95.В ответ на разработку в США в 1950-е годы реактивных бомбардировщиков В-52 и В-60 советское военно-поли-тическое руководство приняло решение о создании реактивного стратегического бомбардировщика, главной задачей которого была доставка атомной бомбы до важных целей на территории противника. В тактико-техническом задании нормальная боевая нагрузка определялась в 5 т (масса первой советской атомной бомбы РДС-1), дальность полета 12 ООО км, скорость  900-950 км/ч, а высота полета —12-13 км.

Работы по новому самолету были поручены ОКБ под руководством В. М. Мясищева (проект «25» / «изделие М»). Первый полет прототип М-4, оснащенный четырьмя турбореактивными двигателями АМ-ЗА конструкции ОКБ А. А. Микулина тягой по 8700 кг, совершил 20 января 1953 года.Самолет получил обозначение М-4 («Молот»), имел вместительный бомбоотсек и велосипедное шасси с четырехколесными тележ-ками. Максимальная масса боевой нагрузки  24000 кг, включая варианты с 9000-кг авиабомбой ФАБ-9000 или с 52 бомбами ФАБ-250 калибром 250 кг.Прототип был облетан 20 января 1953 года, но в ходе испытаний был выявлен целый ряд недостатков  проблемы с прочностью ряда агрегатов, с работой гидросистемы и бустеров, а также невозможность достижения расчетной дальности полета. Тем не менее ввиду еще больших проблем по программе Ту-95 самолет М-4 запустили в серийное производство сразу на двух заводах. К июлю 1955 года собрали 10 машин, в том же месяце была выполнена первая дозаправка топливом в полете и в том же году началась эксплуатация самолета в войсках.

Появление в СССР нового реактивного стратегического бомбардировщика, способного нести большую бомбовую нагрузку, включая атомные бомбы, стало полной неожиданностью для США. Аналитики и ЦРУ предполагали, что самолет может достигать с атомной бомбой территории США, что он находится в крупносерийном производстве и что вскоре советские ВВС смогут получить несколько сотен таких машин. Однако бомбардировщики М-4 и ЗМ построили в количестве чуть более 100 машин.М-4 был выпущен в количестве 34 единиц, которые, как и последующие ЗМ, поступили на вооружение специально сформированной в 1954 году 201-й тяжелой бомбардировочной авиадивизии (79-й, 1096-й и 1230-й авиаполки).В 1955-1957 годах самолеты были модернизированы  получили двигатели РД-ЗМ, а затем  РД-ЗМ-500А. Впоследствии часть М-4 переоборудовали в самолеты-заправщики М-4-2.6 июля 1954 года вышло Постановление СМ СССР о радикальной модернизации М-4. Модернизированный вариант первоначально получил обозначение М-6, затем измененное на ЗМ, и отличался новыми, с уменьшенным на 25% расходом топлива, двигателями ВД-7, новым крылом увеличенного размаха и возросшим запасом топлива. Дальность полета в итоге возросла.Первый полет самолета состоялся 27 марта 1956 года, серийный выпуск осуществлялся в 1956-1959 годах. Примерно половина самолетов выпущена в варианте ЗМС  с двигателями РД-ЗМ-500А, а другие затем прошли модернизацию получили двигатели ВД-7Б (ЗМН). В 1959— 1960 годах собрано 10 ракетоносцев ЗМД  носителей ракеты К-14, отличавшихся двигателями ВД-7Б, крылом увеличенной площади, измененным составом БРЭО и др.Карьера М-4/ЗМ в качестве стратегических бомбардировщиков была весьма непродолжительной, но в 1960-1970 годы множество самолетов было переоборудовано в различные специализированные модификации, в том числе: дальний морской разведчик ЗМ-Р, самолеты-заправщики ЗМС-2 и ЗМН-2. Последние самолеты были списаны в начале 1990-х годов.