Самолет North American NA-73 Mustang

Хотя с самого начала Mustang отличался совершенной конструкцией, уже на раннем этапе его карьеры конструкторы задумались над созданием облегченного варианта. После испытаний нескольких прототипов появился серийный вариант Р-51Н, который хоть и не успел принять участие в войне, стал самым скоростным среди серийных Mustang.
Самолет North American NA-73 Mustang был рассчитан на большие перегрузки, чем этого требовало британское техническое задание. В результате его конструкция была заметно тяжелее, чем, к примеру, у истребителя Spitfire. В январе 1943 года «North American» (NAA) предложила ВВС США построить специальный облегченный вариант Mustang, рассчитанный по британским нормам прочности.

 


Предложение было принято, и поступил заказ на два XP-51F. В результате новая машина, внешне напоминавшая ранние Mustang, имела с ними мало общего по конструкции. Крыло было слегка увеличено в площади (до 21,8 м2) и получило ламинарный профиль и прямую переднюю кромку. Конструкцию фюзеляжа переработали, создав интегрированную раму для установки ПД V-1650-7 Merlin, вращавшего облегченный винт с тремя полыми стальными лопастями. Кабина со стандартной британской панелью приборов получила сравнительно крупный фонарь. Изменили конструкцию канала радиатора и установили новые стойки шасси с колесами уменьшенного диаметра и дисковыми тормозами. Уменьшенный запас топлива размещался в двух 386-литровых баках в крыле, а вооружение состояло из четырех пулеметов с боезапасом 440 выстрелов на ствол.

Первый полет на XP-51F выполнил Боб Чилтон 14 февраля 1944 года, но перед этим первоначальный заказ увеличили до пяти самолетов  трех XP-51F (43-43332/43334) и двух XP-51G (43-43 335/43 336). Учитывая, что масса пустой снаряженной машины была на 907 кг меньше, чем у P-51D, летные характеристики несколько ухудшились — максимальная скорость составила 750 км/ч на высоте 8839 м. Масса в 3580 кг была сочтена чрезмерной и, кроме того, отмечалась плохая продольная устойчивость машины, характерная для многих вариантов Р-51.Два XP-51G были построены с поставленными из Англии двигателями Merlin Mk 145 мощностью 1910 л. с. (1432 кВт), вращавшими винты Rotol с пятью лопастями из прессованной древесины, очень похожие на использовавшиеся на Spitfire Mk XIV.Первые полеты провели в августе 1944 года, хотя винт Rotol использовался только в одном 20-минутном полете и сломался. Остальные полеты проводили с обычными четырехлопастными винтами Aeroproducts.

В любом случае, XP-51G был лучшим самолетом, когда-либо построенным NAA, развивавшим на высоте 6329 м скорость 780 км/ч, несмотря на возросшую до 4031 кг массу. Пилот Боскомб Даун из испытательного центра заявил, что в феврале 1945 года ему удалось достичь скорости 796 км/ч, хотя по собственным данным NAA другие ХР-51G могли развить на той же высоте скорость не более 759 км/ч.В целях сравнения NAA добавила к программе еще два самолета, получивших обозначение ХР-51J. На этих самолетах вернулись к последнему варианту двигателя «Allison», устанавливавшемуся на все ранние Mustang. V-1710-119 развивал взлетную мощность 1500 л. с. (1125 кВт) и не менее 1720 л. с. (1290 кВт) на высоте 6310 м при впрыске воды. Самолет получил подфюзеляжный киль, в попытке снизить сопротивление заборник карбюратора перенесли на канал радиатора, облагородив обводы носовой части. Первый XP-51J, впервые облетанный 23 апреля 1945 года, весил 3435 кг. Предполагалось, что он может развить скорость 790 км/ч, но еще существовали ограничения по использованию полной мощности двигателя.

Опыт постройки облегченных вариантов F, G и J был использован при создании серийного варианта Mustang  Р-51Н. Очень важным стало появление в это время нового форсированного варианта двигателя Merlin V-1650-9, выпускавшегося фирмами «Packard» и «Continental». Этот мотор развивал на взлете 1380 л. с. (1035 кВт), но по мере набора высоты его мощность росла. С использованием впрыска водно-метаноловой смеси на чрезвычайном боевом режиме силовая установка выдавала 2218 л. с. (1663 кВт) на высоте 3109 м и 1900 л. с. (1425 кВт) на высотах более 6096 м.

Планер Р-51Н очень походил на планер F, но его длину увеличили до 10,16 м. Был установлен небольшой подфюзеляжный киль и, начиная с 21-й машины, увеличили высоту киля для устранения проблем с устойчивостью. Фюзеляж стал несколько выше в районе кабины, обеспечив пилоту обзор на 8° вниз. Фонарь кабины был аналогичен использовавшемуся на поздних P-51D, но его верхнюю точку сдвинули вперед. Снова изменили конструкцию радиатора и восстановили топливный бак фюзеляже, правда, ограничив его емкость 190 л. Вооружение состояло из шести 12,7-мм пулеметов и узлов подвески под крылом, как у поздних P-51D.Боб Чилтон облетал первый Р-51Н, 44-64160,3 февраля 1945 года. При максимальной массе самолета (4313 кг) он развивал скорость 784 км/ч на высоте 7625 м, став самым скоростным серийным поршневым истребителем Второй мировой войны. Опоздавший на войну, Р-51Н (позднее F-51H) служил в ВВС США и ВВС Национальной Гвардии, но никогда не участвовал в боевых действиях. Последние самолеты Национальной Гвардии были сняты с вооружения в 1956 году (за год до списания последних P-51D). В горизонтальном полете и пикировании Р-51Н превосходил по скорости другие варианты Mustang. Более того, он был самым скоростным винтовым истребителем из когда-либо состоявших на вооружении.