Самолет Freedom Fighter F-5

F-5 создавался как легкий истребитель для стран, He способных приобрести более «тяжелые» современные машины. Сочетание высоких летных характеристик и экономичности оказалось весьма эффективным  истребитель нашел множество заказчиков.    На самом пике холодной войны военные расходы стран были просто огромными, и если ведущие страны, такие как США, могли позволить себе дорогие истребители «сотой серии», то другим странам требовались менее дорогие боевые самолеты, но зато в достаточно большом количестве. Кроме того, они должны были действовать с аэродромов с менее подготовленными ВПП и не требовать «слишком объемного» техобслуживания.


«Northrop» стала одной из первых компаний, приступивших к тщательному изучению того, какой же истребитель требуется таким странам. После ряда совещаний компания приступила к проектированию легкого истребителя, получившего обозначение N-102. Однако выбор силовой установки в классе двигателей General Electric J79, Pratt & Whitney J57 и Wright J65 означал, что N-102, получивший позже обозначение Fang, в реальности не будет таким уж легким. Машина росла в размерах и массе, росла ее стоимость, поэтому в конечном итоге работы по машине были прекращены.

Работы по новому истребителю были начаты в 1955 году  самолет получил обозначение N-156. Имевшийся в наличии небольшой двигатель General Electric J85 позволил создать небольшой и легкий самолет  после ряда проработок для испытаний в аэродинамической трубе подготовили модели одноместного N-156F и двухместного N-156T.Двигатели J85 устанавливались рядом в хвостовой части фюзеляжа, доступ к ним осуществлялся путем съема нижней секции хвостовой части фюзеляжа. Двигатели были столь легкими, что техники могли их снять и поставить обратно без дополнительных приспособлений.

Самолет создавался под максимальную скорость полета М=1,5, на законцовках крыла могли подвешиваться УР «воздух—воздух» Sidewinder, Falcon или Sparrow. Требование максимально возможного снижения массы машины привело к широкому применению в конструкции самолета деталей, изготовленных при помощи химического фрезерования (травления), а также сотовых конструкций. Все топливо находилось только в фюзеляжных топливных баках, в крыле топлива не было. Кабина была типичной для американских самолетов  просторная, с массивным фонарем и с хорошим обзором для летчика. В ноябре 1955 года Велко Га-сищ, руководивший работами по техническому проектированию истребителя, получил указание сосредоточить усилия на двухместном варианте машины  предполагалось, что этот вариант быстрее найдет заказчиков. Достаточно быстро конструкторам удалось спроектировать двухместный вариант N-156T, полностью удовлетворявший требованиям ВВС США от 1955 года на сверхзвуковой учебный самолет базовой подготовки. В июне 1956 года самолет

был одобрен для закупки, после чего командование ВВС США заказало постройку трех прототипов под обозначением YT-38, причем третий прототип предназначался для статических испытаний.После того, как работы по Т-38 вышли на финишную прямую, разработка истребителя N-156F была продолжена ускоренными темпами.N-156F сохранил максимально возможную унификацию с Т-38, причем макет Т-38 даже переделали в макет одноместного истребителя. Самолет, получивший обозначение Freedom Fighter, все еще был инициативным проектом компании «Northrop» и финансировался за ее счет, поэтому необходимо было по возможности ограничить внесение дополнительных изменений в конструкцию машины.

1959    года и передан на авиабазу Эдвардс, где выполнил первый полет 30 июля 1959 года  через четыре месяца после первого полета YT-38. Пилотировал самолет Лью Нельсон. Компания-разработчик быстро завершила постройку и облетала второй прототип, но работы по третьему прототипу были приостановлены после того, как ВВС США решили, что программу испытаний можно выполнить и с двумя машинами. Но, несмотря на хорошие результаты испытаний N-156F, командование ВВС США в августе1960    года приняло решение, что немедленной потребности «в самолете данного класса» пока нет, и программу закрыли.

ВВС США всегда были скептично настроены по отношению к N-156, отдавая предпочтение «урезанной» модификации F-104G, уже проданной Японии и ряду стран НАТО. Однако командование Армии США данный самолет заинтересовал  был закуплен прототип для оценки его в качестве самолета непосредственной огневой поддержки. В сравнительных испытаниях, проводившихся преимущественно на авиабазе Эдвардс, принимали участие два Fiat G91, один A4D-2N Skyhawk и один N-156F. Однако командование ВВС США настолько активно выступило против данного проекта, что испытания были прерваны. Армия США в итоге стала использовать в данной роли вертолеты, а ВВС США решили вновь провести оценочные испытания N-156F. Выбор ВВС США самолета N-156F по программе перспективного истребителя FX был официально одобрен министром обороны 23 апреля 1962 года, вскоре последовали и первые заказы.9 августа самолету присвоили обозначение F-5, а в октябре 1962 года был подписан контракт стоимостью 20 млн долларов, согласно которому компании надлежало приступить к серийному выпуску нового самолета. По первому заказу ВВС должны были получить смешанную партию одноместных F-5A и двухместных F-5B  в соотношении 9:1.

Третий N-156F был построен в серийной конфигурации, получил обозначение YF-5A и оснащался парой двигателей J85-GE-13. Однако самое важное  самолет имел усиленное крыло, что позволило разместить на нем два дополнительных пилона (общее количество узлов подвески довели до семи), а также усиленное шасси. 27 августа 1963 года последовал второй контракт  общее количество заказанных машин выросло до 170.28 февраля 1964 года Норвегия объявила о заказе 64 F-5A, часть которых была оплачена за счет отказа от одной эскадрильи F-104G. Первый F-5A был принят ВВС США в январе 1964 года, но у него еще не было носовой пушки, и самолет окончательно был объявлен принятым на вооружение только в августе 1964 года. Первым эксплуатантом стала 4441-я школа подготовки экипажей боевых самолетов на авиабазе Уильямс.

Двухместный F-5B удачно совместил в себе двухместную кабину Т-38 и планер F-5A, сохранив от последнего общее количество узлов подвески, крыло и воздухозаборники большего сечения. Отсутствовали только две 20-мм пушки. 30 апреля 1964 года F-5B поступил на вооружение, в тот же день в 4441-й школе подготовки экипажей боевых самолетов приступили к осуществлению комплексной программы подготовки летчиков для F-5. Вскоре в распоряжении школы имелись семь одноместных F-5A и пять спарок F-5B. Первым вооруженным F-5 подразделением, достигшим состояния оперативной готовности, стала эскадрилья иранских ВВС, дислоцированная на 1-й истребительной авиабазе в районе аэропорта Тегеран  Мехрабад. Это произошло в июне 1965 года.В июле 1965 года состояния боеготовности достигла 341-я эскадрилья греческих ВВС, вооруженная F-5A. В том же месяце к боевому дежурству приступили самолеты норвежских ВВС.