Самолет DOUGLAS F4D SKYRAY


Несмотря на растянувшийся из-за проблем с двигателем период разработки и испытаний, Skyray показал обнадеживающие результаты, установив ряд рекордов. В 1956 году самолет был принят на вооружение. Полномасштабное определение летных характеристик Skyray проходило в сентябре 1953 года  после установки на второй XF4D-1 ТРД J40-WE-8 с форсажной камерой. Не потребовалось много времени, чтобы Skyray подтвердил свои высокие качества  уже в октябре были установлены два рекорда скорости. Сначала 3 октября 1953 года Джеймс Вердин установил на втором Skyray новый абсолютный рекорд -1211,487 км/ч. А менее чем через две недели Боб Рен, использовавший ту же машину, показал на дистанции 100-км среднюю скорость 1171,70 км/ч.



Менее заметным, но более важным с точки зрения продвижения программы, стало начало в октябре палубных испытаний, проводившихся с первым прототипом на борту авианосца «Корал Си». Очередным доказательством доверия ВМС к самолету стал повторный заказ на дополнительные 178 машин F4D-1. Решение установить на серийных машинах ТРД J57 неизбежно привело к очередной задержке, и первый F4D-1 поднялся в воздух лишь в июне 1954 года  на шесть месяцев позднее, чем планировалось. Основываясь на опыте, полученном при испытаниях двух XF4D-1, на нем провели ряд доработок, прежде всего касавшихся системы управления полетом. Хотя по мере поступления новых машин темпы испытаний росли, предстояло решить еще много проблем, прежде чем Skyray мог занять место на палубах авианосцев ВМС и авиабазах КМП.

Часть из этих проблем была выявлена в ноябре 1954 года, когда персонал испытательного центра ВМС (NATC) провел предварительную оценку самолета. Наиболее серьезным недостатком сочли помпаж компрессора ТРД на больших высотах. Стремясь устранить эту проблему, изменили конструкцию воздухозаборников и провели доработку двигателя. К весне следующего года удалось добиться значительных успехов, у Skyray появилась возможность летать на больших высотах, хотя еще и предстояло утвердить окончательный вариант силовой установки. В конечном счете, под вариант двигателя J57-P-8A, который предполагалось устанавливать на машины позднего выпуска, были смонтированы отсекатели пограничного слоя и доработаны передние кромки воздухозаборников.

В свою очередь эти доработки позволили улучшить характеристики истребителя на всех высотах.Другие доработки коснулись вооружения Skyray. Поскольку начинался выпуск ракет класса «воздух—воздух» Sidewinder, ВМС пожелали иметь это оружие в арсенале своего нового истребителя, что в свою очередь потребовало установки усовершенствованной системы управления вооружением. Такая система, Aero 13F, предназначенная для Skyray, могла быть готова только к 1956 году, поэтому было принято решение построить первые 100 самолетов без нее, но предусмотреть возможность ее установки. Поэтому первоначально Skyray был принят на вооружение как чистый дневной истребитель, а позднее самолеты раннего выпуска отправили на доработку, где они получили СУВ Aero 13F.

Дальнейшие палубные испытания, к которым на этот раз привлекли серийный F4D-1 Skyray, проводились в сентябре 1955 года на борту авианосца «Тикондеро-га», а испытания комиссии по инспектированию и приемке ВМС (BIS, Board of Inspection and Survey)  в ноябре в Патаксент Ривер. Это было последним препятствием перед появлением самолета в строевых частях, и первая их фаза завершилась в январе 1956 года. Хотя требовалось устранить еще ряд замечаний, в феврале развернули программу ознакомления с самолетом для персонала двух подразделений, которым первым предстояло летать на новом истребителе компании «Douglas». Смешанная эскадрилья ВМС VC-3 в Моффет Филд, Калифорния, получила
первый серийный Skyray 16 апреля 1956 года, а через несколько дней самолеты поступили и в эскадрилью VMF-115 КМП в Эль Торо, Калифорния. Начало службы самолета было омрачено трагическим событием  8 мая в Эль Торо потерпел катастрофу первый из поставленных КМП самолетов.

Итоговые испытания комиссией BIS всепогодных Skyray начались осенью 1956 года, и после их завершения машина прочно обосновалась в авиационном парке ВМС и КМП США  самолет поступил на вооружение 26 эскадрилий первой и второй линий, а также ряда испытательных организаций. В мае 1958 года самолет установил пять мировых рекордов скороподъемности. В декабре того же года, после поставки 419 самолетов F4D-1, серийное производство было завершено.
В 1962 году, когда Министерство обороны ввело унифицированную систему обозначений, Skyray еще продолжал нести службу, но уже как F-6A. Эскадрилья VMF(AW)  115 стала последним боевым подразделением, использовавшим истребитель, расставшись с последней машиной 29 февраля 1964 года. Skyray продолжали нести службу в подразделениях резерва в Олэте, Канзас, до августа того же года, но последним подразделением, эксплуатировавшим этот истребитель, стала Школа летчиков-испытателей при Испытательном центре авиации ВМС, использовавшая эти машины до декабря 1969 года.