Палубный истребитель Vought F7U Cutlass

Несмотря на революционный внешний вид, Cutlass имел достаточно недостатков технического и эксплуатационного плана. Карьера истребителя в эскадрильях ВМС США получилась короткой.В июне 1945 года ВМС США объявили конкурс на новый дневной истребитель палубного базирования со скоростью полета М=0,95 на высоте 12000 м. Компания «Vought» предложила очень необычный проект V-346, который и стал победителем конкурса. В 1946 году были заказаны три прототипа XF7U-1, первый из них выполнил первый полет 29 сентября 1948 года. На испытаниях один из прототипов развил скорость 1006 км/ч. Истребитель Cutlass отличали великолепная маневренность и экстремально большая угловая скорость крена. Один летчик выполнил пять бочек подряд со средней угловой скоростью 535°/с.


Первая серийная партия состояла из 14 самолетов F7U-1, очень близких прототипам. Для улучшения путевой устойчивости на серийных истребителях увеличили площадь вертикального оперения, а также доработали шасси и установили два пилона под 946-литро-вые ПТБ.Первый F7U-1 поднялся в воздух 1 марта 1950 года. В июне его передали ВМС для эксплуатационных испытаний на авианосце, которые продолжались до августа 1951 года. Результаты испытаний разочаровали летчиков. Обзор из кабины вперед-вниз на заключительной фазе посадки был очень плохим, отмечались и многие другие недостатки. Незавидная судьба F7U-1 была уже предопределена.Самолеты интенсивно использовались для летных испытаний, очень недолгое время на F7U-1 выступала пилотажная группа «Blue Angels».

Компания «Vought» готовилась к серийному выпуску варианта F7U-2, но из-за проблем с двигателем J34-WE-42 заказ на 88 самолетов аннулировали. С учетом опыта эксплуатации F7U-1 был разработан вариант F7U-3 с лучшими характеристиками,усиленным вооружением, увеличенной дальностью полета и серьезными конструктивными изменениями. На F7U-3 установили новое крыло большей площади, полностью перепроектировали кабину, гидравлическую систему управления с двукратным резервированием, шасси. От тормозных щитков под фюзеляжем отказались в пользу расщепляющегося щитка между двигателями.Планировалось установить ТРДФ Westinghouse J46-WE-8 тягой на форсаже 26,69 кН, однако на первые 16 серийных самолетов установили двигатели Allison J35-A-29 без форсажной камеры. Также на этих самолетах отсутствовали улучшенные РЛС и новая кабина.Начиная с 17-го самолета, изме нили форму обтекателя РЛС, подняли выше кабину и установили ТРДФ Westinghouse.Вооружение включало четыре 20-мм пушки Mk 12, установленные под обтекателями выше воздухозаборников, амбразуры пуше сделали в обечайках воздухозабо] ников. В нижней части фюзеляжа предусматривалась подвеска контейнера на 32 неуправляемые ракеты.Прототип варианта XF7U-3 выполнил первый полет 12 декабря 1951 года. Серийные истребители поставлялись ВМС США в 1952— 1955 годах, всего построено 180 с; молетов. Первой в апреле 1954 го; полностью перевооружили эскад рилью VF-81.

Для ближнего боя характеристики F7U были хорошими. Самолет легко управлялся, обладал хорошей устойчивостью на малы: скоростях, мог выполнять бочку с отрицательной перегрузкой.За счет форсажа F7U-3 обладал отменной скороподъемностью и развивал скорость М=0,9, однако продолжительность полета была небольшой.Совершенствование конструкции привело к появлению XF7U-3M.На базе испытательной эскадрильи VX-4 исследовалась возможность вооружения самолета F7U-3 УР Sidewinder и Sparrow I. F7U-3M мог нести четыре УР Sparrow I.В дополнение к 48 F7U-3M, модернизированным из F7U-3, построили 50 новых F7U-3M. Массовое поступление нового варианта в ВМС США началось в 1954 году. Всего на F7U-3M перевооружили 13 эскадрилий (включая десять палубных).Главным недостатком Cutlass являлась небольшая продолжительность полета, у самолета часто случались отказы бортового оборудования, и выходила из строя носовая опора шасси. Тяги двигателя Westinghouse не хватало, сам ТРДФ был ненадежен. Из-за чего летчики перекрестили F7U в «Gutless Cutlass». Из-за двигателя аварийность F7U всегда была высокой  четверть всего парка потеряли в летных происшествиях. В 1955-1957 годах неоднократно приходилось прекращать полеты всех F7U. Эксплуатационная карьера самолета Cutlass заняла менее двух лет. С палуб авианосцев истребители исчезли уже в конце 1957 года. На смену им пришли новые истребители, в частности Vought F8U Crusader.