Морской разведчик Vigilante


Разработанный компанией NAA улучшенный ударный самолет А-5В оказался невостребованным из-за решения отказаться от размещения на авианосцах ВМС США стратегических носителей ядерного оружия. Но ВМС США требовался палубный разведчик с высокими летными данными.Самолет RA-5C, короткое время известный как A3J-3 (неофициальное название — A3J-3P), исправил ситуацию с отсутствием у ВМС США современного палубного разведчика. Именно по этой причине министр обороны США Роберт Макнамара сохранил программу разработки самолета Vigilante после снятия с вооружения А-5А и прекращения работ по А-5В (A3J-2).


Программу A3J-3 одобрил Комитет Дарроу Сената США, единый для трех родов войск и призванный координировать все разведывательные системы вооруженных сил. На самолет помимо фотоаппаратуры установили РЛС бокового обзора и аппаратуру радиотехнической разведки. С целевым оборудованием работал, главным образом, оператор РЛС, заменивший в составе экипажа А-5А штурмана-бомбардира.

До прекращения работ по проекту A3J-2 в воздух в апреле 1962 года успел подняться первый прототип. Всего собрали 18 самолетов. Из шести первых машин две передали ВМС, а остальные конвертировали в прототипы YA-5C. 12 самолетов остались в компании NAA и были доработаны в RA-5C. Первый вновь построенный RA-5C выполнил первый полет 30 июня; были построены еще 42 серийные машины. Кроме того, в RA-5C конвертировали 61 самолет вариантов А-5А/В. Вскоре серийное производство пришлось возобновить для восполнения потерь в самолетах, участвовавших в войне во Вьетнаме,  в 1969 и 1970 годах построили еще 36 самолетов. В середине 1964 года началось перевооружение подразделения VAH-3, оснащенного А-3 Skywarrior, на Vigilante, а обозначение эскадрильи изменилось на RVAH-3.

В это же время последний самолет А-5А, предназначенный для конверсии в разведчик выкатили из цеха завода «North American» в Колумбусе, штат Огайо. В 1964 году все вооруженные или запланированные к перевооружению на Vigilante эскадрильи переформировали в разведывательные эскадрильи (Reconnaissance Heavy Attack Squadron  RVAH). Вскоре подразделение стало именоваться Heavy Attack Wing One (HATWING ONE) и много лет составляло ядро палубных носителей ядерного оружия; затем авиакрыло переименовали в Reconnaissance Attack Wing One (RECONATKWING ONE). В 1964-1979 годах самолеты RA-5C эксплуатировались в RAG (RVAH-3) и RVAH (семь прежних VAH и VC и три вновь сформированные эскадрильи).

Количество боеготовых самолетов в эскадрильях постоянно менялось из-за дефектов, преследующих разведчик на протяжении всей его карьеры. Изначально девять эскадрилий первой линии получили по шесть машин, это количество оставалось неизменным примерно до 1971 года, когда самолеты стали отправлять на завод для доработки или выводить в резерв, заменяя вновь построенными. В 1971 году количество самолетов в эскадрилье составляло четыре или пять машин, но в 1973 году сократилось до трех. Это количество оставалось неизменным до снятия RA-5C с вооружения, впрочем, если бы в 1974 году количество эскадрилий не сократили, то число самолетов в эскадрилье стало бы еще меньше.Успех или провал самолета Vigilante в его новой роли зависел от экипажа  летчика и оператора РЛС и в неменьшей степени от специалистов инженерно-техниче-ской службы. Времени на освоение новой техники у личного состава не оставалось. В 1965 году подразделение RVAH-5 на авианосце «Рейнджер» прибыло в Тонкинский залив.Первой задачей для Vigilante стала фотосъемка всей территории Вьетнама, так как американские карты не отличались точностью. Эта работа была выполнена за две недели. Вьетнамская карьера Vigilante длилась девять лет  до подписания перемирия в 1973 году.

Самыми опасными заданиями всегда были полеты на фотосъемку целей до и после удара, поэтому неудивительно,что в относительном исчислении эскадрильи RA-5C понесли самые тяжелые в ВМС США потери. Изначально самолеты действовали только над Южным Вьетнамом, но по мере приобретения экипажами и техниками опыта стали забираться все «выше»  на север. За время войны во Вьетнаме девять эскадрилий RA-5C совершили 32 похода в Тонкинский залив. После 1973 года самолеты оставались важной составляющей палубных авиагрупп, они действовали на Средиземноморье и в западной части Тихого океана вплоть до конца 1970-х годов. В 1976-1978 годах RA-5C действовали в Средиземном море со второго американского атомного авианосца «Нимиц», который в 1979 году сдал свои Vigilante из эскадрильи RVAH-7, некогда первой их получившей. В 1980-е годы ВМС США уже не имели специализированных палубных разведчиков: задачи RA-5C унаследовал F-14 с контейнерами TARPS, которые, однако, были менее эффективными в сравнении с аппаратурой Vigilante.