Истребитель дальнего сопровождения Mustang Р-51

Боевой дебют Mustang состоялся в 9-й ВА ВВС Армии США  сначала как тактического истребителя, а уже лишь затем как истребителя дальнего сопровождения.В последующем эти самолеты стали основой VIII истребительного командования и сопровождали бомбардировщики В-17 и В-24 к самым дальним целям на территории германского рейха. Первая авиагруппа Mustang на Европейском ТВД, 354-я истребительная, вошла в состав 9-й воздушной армии (ВА) и должна была решать преимущественно задачи по непосредственной поддержке войск. Однако группу почти сразу передали в 8-ю ВА. Первые Р-51В прибыли на авиабазу Гринхэм Коммон в ноябре 1943 года, а в конце месяца 354-я группа передислоцировалась в Бокстед. Р-51 имели большую дальность и высоту полета, чем Р-47, и оказались лучше, чем Р-38.

Но и Mustang в первое время испытывал некоторые технические проблемы, частично связанные с низкими температурами на больших высотах, где приходилось действовать новым машинам в Европе. Однако проблемы были постепенно решены. Появление самолетов в Европе сразу сказалось и на эффективности действий 4-й истребительной группы, дислоцированной в Дебдене, поскольку ее командир немедленно запросил новые машины для своих летчиков. Воспитанные на Supermarine Spitfire, летчики 4-й группы никогда не любили «огромные» Р-47, но весьма благосклонно восприняли менее крупные и более маневренные Mustang. 4-я группа приступила к боевым вылетам на новых машинах в конце февраля 1944 года.

Истребители Mustang позволили командованию ВВС Армии США продолжить дневные налеты бомбардировщиков — очень важная воздушная кампания как для военного командования, так и для политиков, поскольку такие операции наглядно демонстрировали способность Америки перенести войну непосредственно в Германию. При наличии истребителей дальнего сопровождения Р-51 командование ВВС Армии США могло направлять свои бомбардировщики на цели в глубине территории Германии. По ночам эти объекты уже бомбили британские летчики, так что противник круглосуточно находился под угрозой атаки с воздуха.

Успех Mustang оказался столь сильным, что почти сразу было принято решение поставить самолеты на вооружение истребительных групп 8-й ВА  по типу того, как было принято решение оснастить все бомбардировочные группы самолетами В-17. В то же время стандартным самолетом 9-й ВА должен был стать Thunderbolt, а другие воздушные армии должны были сменить свои В-17 на В-24. Данное решение позволило решить проблемы с логистикой и материально-техническим обеспечением. Но 56-я истребительная группа 8-й ВА долго «сопротивлялась» перевооружению и провоевала на Р-47 до самого конца войны, а 9-я ВА сохранила ряд подразделений, вооруженных самолетами Р-51. Кроме того, Mustang в кратчайшие сроки, к маю 1944 года, поступил на вооружение истребительных групп 12-й ВА, до конца 1944 года  на вооружение истребительных групп 15-й ВА, а также на вооружение трех групп 9-й ВА и ряда небольших разведывательных подразделений. В течение лета 1944 года истребительные группы приступили к перевооружению на новые P-51D, хорошо отличимые по каплевидным фонарям, вооруженные не четырьмя, а шестью 12,7-мм пулеметами в крыле, а также получившие вскоре прицелы типа К-14, существенно повысившие точность стрельбы.