Атомный бомбардировщик NORTH AMERICAN A3J


Самолет North American A3J-1, обладавший скоростью полета М=2, поступил на вооружение ВМС США в качестве атомного бомбардировщика. По характеристикам самолет обогнал свое время, но в силу проблем с СУВ, дороговизны эксплуатации и чрезмерной сложности авиационного комплекса карьера Vigilante получилась короткой.В середине 1950-х годов традиционная для ВМС США концепция доставки атомных бомб высотными тяжелыми самолетами была дополнена новой тактикой. Разработка малогабаритных ядерных боеприпасов позволила использовать их с относительно небольших палубных самолетов. По новому сценарию поршневые А-1 Skyraider и реактивные А-4 Skyhawk выходили на цели на малых высотах, избегая обнаружения советскими радиолокаторами. Во время атаки самолеты должны были выполнить бомбометание с кабрирования, в наборе высоты.

 

После сброса нагрузки летчик выполнял классический «иммельман», избегая поражения взрывной волной от собственной бомбы. Этот маневр, эффективный на бумаге, был труден в исполнении. Офицер штаба авиации ВМС отмечал: «Никто не знал, насколько эффективной на настоящей войне окажется атака с малой высоты в условиях ограниченной видимости».

Для решения проблемы, связанной с новой тактикой, компания «North American» по собственной инициативе в 1954 году предложила ВМС проект NAGPAW («North American General Purpose Attack Weapon»). Предложение заинтересовало флот, но ВМС в 1955 году выдвинули два условия: возможность посадки в отсутствие ветра и оптимизация самолета для прорыва ПВО не у земли, а на большой высоте со сверхзвуковой скоростью. North American NA-223 получил наименование A3J Vigilante, и 29 августа было заключено два контракта на общую сумму 86 млн долларов на постройку двух прототипов. Первый прототип выполнил первый полет 31 августа 1958 года. Для конца 1950-х годов Vigilante являлся самолетом фантастическим. Огромный фюзеляж с сечением, близким к прямоугольному, впоследствии вдохновил конструкторов многих самолетов. Многократно копировались и регулируемые воздухозаборники Vigilante, одинаково эффективные в областях дозвуковых и сверхзвуковых скоростей. Инновацией можно считать огромный киль, для управления по крену вместо элеронов использовались интерцепторы. В составе механизации крыла применили зависающие закрылки. Мощная механизация крыла стала следствием требования обеспечить посадку на авианосец при нулевом ветре. На самолете установили прообраз электродистанционной системы управления полетом.

Испытания и отказы

За первым полетом последовала насыщенная программа летных испытаний самолета и его систем. С одной стороны Vigilante продемонстрировал очень высокие летные данные, с другой его управляемость, особенно на малых скоростях, была неудовлетворительной. Плохо работали системы необычного отсека вооружения, от данной разработки на серийном A3J-1 пришлось отказаться.

Первой на Vigilante перевооружили эскадрилью VAH-7.

Имея на вооружении 12 самолетов A3J-1, эскадрилья в августе 1962 года ушла в дальний поход в Средиземное море на авианосце «Энтерпрайз». Vigilante первого поколения также поступили в эскадрильи VAH-3 и VAH-1. Самолеты оказались исключительно сложными в техническом обслуживании, даже если не брать в расчет систему управления вооружением. В это же время вышло решение Объединенного комитета начальников штабов в отношении морской составляющей ядерной триады США  только подводные лодки с баллистическими ракетами. А-5А сняли с вооружения эскадрилий первой линии ВМС США в 1964 году. К этому времени компания NAA разработала улучшенный А-5В, но слишком поздно для использования в качестве бомбардировщика. Правда, А-5В послужил основой для более удачливого разведчика RA-5C.