ВЕ.2 самолет Первой мировой войны



ВЕ.2, создаваемый как технологический рывок в будущее, к моменту своего первого полета устарел, самолет с низкими характеристиками стал анахронизмом еще за несколько месяцев до начала эксплуатации. Компания «Royal Aircraft Factory» из Фарнборо изначально не занималась проектированием самолетов, главным бизнесом фирмы являлся ремонт уже построенных машин.


Биплан Voisin, подаренный военному министерству принцем Вестминстерским, в апреле 1911 года направили в Фарнборо для ремонта. Опираясь на опыт «реконструкции» моноплана Bleriot в биплан с толкающим винтом, главный конструктор компании Джеффри де Хэвил-ленд «реконструировал» Voisin в ВЕЛ, где «ВЕ» обозначает Bleriot Experimental. От Voisin почти ничего не осталось, исключая мотор жидкостного охлаждения Wolsley V-8; машина превратилась в элегантный, хотя и хрупкий внешне, биплан с крыльями эллиптической формы. Рекламируемый как «армейский бесшумный аэроплан» аппарат послужил основой для создания ВЕ.2.

Будучи изделием «Royal Aircraft Factory», один из руководителей которой являлся членом жюри, ВЕ.2 в 1912 году не допустили к военным испытаниям, которые выиграл анахроничный биплан Cody «Cathedral». Однако ВЕ.2 привлек к себе внимание свободной прессы и официальных лиц, продемонстрировав надежность и практичность, не достижимые для большинства принявших участие в конкурсе самолетов. Были заказаны четыре ВЕ.2 (на фирме «Vickers»). Когда стало ясно, что ВЕ.2 превосходит победителя Cody, конструкцию формально адаптировали к требованиям Королевского авиакорпуса. Практически все ВЕ.2 были построены подрядчиками, первый вариант обозначался ВЕ.2а. Все аппараты, исключая самые первые, были равнокрылыми — в крыле использовали новый профиль, а установочный угол атаки уменьшили. Построено порядка 100 самолетов, составивших накануне войны ядро Авиационного корпуса; некоторое количество поступило в морскую авиацию и использовалось в Индии и Австралии. Незадолго до начала войны на ВЕ.2 выполнили множество дальних перелетов, а летчики начали осваивать азы боевого применения. После начала войны часть самолетов направили во Францию, а ВЕ.2 из 4-й эскадрильи стал первым британским самолетом, выполнившим первый боевой вылет в Первой мировой войне.

ВЕ.2Ь спроектировали на основе первого варианта, но кабину экипажа приподняли. Обычно вооружение не устанавливалось, но на некоторых ВЕ.2Ь установили бомбодержатели, а наблюдатели часто брали в полет личное оружие или винтовку. Эффективностью такое оборонительное (или наступательное) вооружение не отличалось. Летчик II эскадрильи лейтенант Уильям Родес Мурхаус стал первым авиатором, кавалером креста Виктории. Он, невзирая на ранения, сумел привести свой ВЕ.2Ь на аэродром после бомбежки железнодорожной станции Куртри ранения оказались смертельными. Большинство ранних ВЕ.2 сняли с вооружения до конца августа 1915 года, однако в качестве учебных ВЕ.2Ь применялись до конца войны.

В многом ВЕ.2с являлся новой конструкцией, хотя и сохранил прежнее обозначение. На самолет установили новый киль треугольной формы, массивный прямоугольный стабилизатор, изменили конструкцию бипланной коробки, вместо гоширования для управления по крену использовали элероны. ВЕ.2с начали поступать в дислоцированные во Франции эскадрильи в начале 1915 года, летчикам пришлась по вкусу хорошая устойчивость в полете новой модели. На ВЕ.2с усилия конструкторов вооружить наблюдателя в передней кабине увенчались успехом. Изначально пулемет монтировался на шкворне, крепившемся к кольцу кабины; вскоре добавили проволочное ограждение, исключавшее поражение при стрельбе собственного самолета. Позже разработали более совершенные конструкции, включая установку пулемета неподвижно под углом вверх для ведения огня поверх винта, прицеливание в этом случае выполнял летчик. Устойчивый, но слабо вооруженный ВЕ.2с был легкой добычей для истребителей-моно-планов Fokker и бипланов Albatros. На ВЕ.2с ставили различные моторы, а в конструкцию вносили улучшения, однако исправить врожденные недостатки самолета было невозможно. Из-за высоких потерь ВЕ.2 вскоре отозвали из Франции, заменив, главным образом, на RE.8.

Тем не менее боевая карьера ВЕ.2 не завершилась. В небе Англии, свободном от истребителей противника, ВЕ.2с применялись для патрулирования. Хорошаяустойчивость и управляемость самолета позволяли использовать его в качестве ночного истребителя. 2 сентября 1916 года лейтенант Уильям Лифи Робинсон из 39-й эскадрильи сбил на ВЕ.2с над Хартфордширом вражеский дирижабль. Пожар аэростата наблюдали жители Лондона, летчик ВЕ.2с был удостоен креста Виктории.

ВЕ.2с оставались на вооружении до окончания войны, в основном их использовали как учебные. Фюзеляжи некоторых ВЕ.2 использовали как гондолы для дирижаблей класса SS.Самолет BE.2d отличался двойным управлением (инновация даже для учебных самолетов), на ВЕ.2е использовали новые крылья и оперение. Варианты BE.2f и BE.2g также оснащались двойным управлением. Самым массовым стал ВЕ.2е, однако после войны в эксплуатации оставили совсем немного таких машин. Несколько самолетов получили гражданскую регистрацию и эксплуатировались до появления более совершенных DH.4 и Bristol Fighter.В 2012 году в музеях находилось пять ВЕ.2, имеется также несколько реплик, включая две летающие.