Самолет S.33 Empire

По сравнению с большими и громоздкими летающими лодками-бипланами компании «Short Brothers» самолет S.23, появившийся в 1936 году, был совершенно иной конструкции. Он имел четыре двигателя Bristol Pegasus ХС мощностью 920 л.с. и конструктивно являлся свободнонесущим цельнометаллическим высокопланом с корпусом обтекаемой формы. Максимальная скорость составляла 322 км/ч, то есть на 42 км/ч больше, чем у стоявшего тогда на вооружении британских ВВС истребителя-биплана Bristol Bulldog.
 


Характеристики машины казались столь многообещающими, что «Imperial Airways» заказала 28 машин. В то время британское правительство решило, что вся почта первого класса должна доставляться по воздуху, поэтому самолеты, назначенные для почтовых перевозок, получили название Empire или класс «С» («С»  class). Первый S.23, названный «Canopus», вылетел из Рочестера в июле 1936 года и поступил в эксплуатацию в начале сентября.Каждый последующий самолет поступал к заказчику с интервалом в две недели. Машины базировались в Хите и использовались на маршрутах «Imperial Airways» для полетов в Австралию, Дурбан, Египет, Малайю, Нью-Йорк, на Бермуды, а также в Восточную и Южную Африку.

 Базовая вместимость самолетов 1361 кг почты и 24 пассажира днем или 16 пассажиров ночью, однако увеличение массы почты на 454 кг уменьшало число пассажиров до 17 человек. Трансатлантические полеты без полезной нагрузки, проведенные в 1937 году, показали, что S.23 не был экономически выгодным на всех расстояниях, что в итоге привело к созданию Short-Mayo Composite (описан отдельно).Кроме того, были проведены испытания по дозаправке в воздухе с использованием самолета Armstrong Whitworth 23 в качестве танкера. Успех этих испытаний привел к заключению контракта с компанией сэра Алана Коб-хема, «Flight Refuelling Ltd», которая с помощью четырех самолетов-заправщи-ков Handley Page Harrow совершила до начала войны 16 успешных трансатлантических перелетов с дозаправкой в воздухе. Еще три S.23 в 1938 году были поставлены «Qantas Empire Airways», которая до того получила три машины от «Imperial Airways». Несмотря на потерю восьми летающих лодок во время аварий за первые два года эксплуатации, S.23 вошли в число одних из наиболее успешных самолетов своем классе в предвоенный период.Следом за S.23 появились лодки S.30, которые использовались для перевозки почты на трансатлантических маршрутах при обеспечении их заправкой от воздушных танкеров Harrow. Последним вариантом стал S.33 с двигателями Bristol Pegasus ХС мощностью 920 л. с. Общее производство самолетов Empire составило 42 машины, включая 31 S.23, девять S.30 и две S.33 (постройка третьей S.33 была отменена).

Несколько S.23 в годы войны были реквизированы для службы в британских ВВС. Из них два были модифицированы в вариант S.23M  с бортовой РЛС для обнаружения надводных целей (ASV) и вооружением, состоявшим из двух турелей по четыре пулемета в каждой и шести глубинных бомб. Войну пережили 13 самолетов семейства Empire, они оснащались на тот момент двигателями Bristol Pegasus мощностью по 1010 л.с. Самолеты были переданы компании «QANTAS» и эксплуатировались до 1947 года.Компания также построила три летающие лодки S.26, заказанные «Imperial Airways» для беспосадочных трансатлантических перелетов с целью доставки почты. Они были крупнее летающих лодок класса «С» и оснащались двигателями Bristol Hercules мощностью1380 л. с. Первая такая летающая лодка, получившая название «Golden Hind», была облетана в июне 1939 года. Новые самолеты стали известны как летающие лодки класса «G», и в годы войны все они были реквизированы для использования в качестве морских разведывательных в составе британских ВВС.В июне 1941 года была уничтожена летающая лодка «Golden Fleece», чуть позже в том же году две оставшиеся S.26 передали компании ВОАС, где они использовались в качестве 40-местных пассажирских самолетов. 9 января 1943 года лодка «Golden Нот» разбилась на рекеТа-гус в Португалии после того, как возник пожар в силовой установке. В последние годы войны оставшаяся лодка «Golden Hind» совершала коммерческие рейсы между Момбасой и Цейлоном, а после войны  между Пул-Харбором и Каиром. В мае 1954 года она затонула во время шторма.