Самолет Piper Apache/Aztec

Когда в конце 1940-х годов «Piper» приобрела компанию «Stinson», ее руководство и не предполагало, что на ее долю выпадет создание семейства, пожалуй, самых популярных легких двухмоторных самолетов послевоенной эпохи.
В ноябре 1948 года компания «Piper», уже завоевавшая рынок со своими легкими одномоторными самолетами семейства Cub/Super Cub, приобрела компанию «Stinson», принадлежавшую до того «Convair». Среди проектов новоприобретенной компании оказался и вариант четырехместного двухмоторного легкого самолета, имевшего двухкилевое оперение и трехопорное убирающееся шасси. В марте 1952 года в воздух поднялся опытный образец, получивший обозначение Twin Stinson, но в течение последующих летных испытаний был выявлен целый ряд проблем, включая сложность пилотирования на одном работающем двигателе и недостаточную мощность силовой установки.



Специалисты «Piper» перепроектировали самолет, который теперь имел, в частности, однокилевое оперение и более мощные двигатели Lycoming 0-320-А мощностью по 150 л. с., работающие на воздушные винты постоянного
числа оборотов. Новый самолет получил обозначение РА-23 Apache и впервые поднялся в воздух 21 декабря 1953 года. Сертификат типа был получен двумя месяцами позже, самолет немедленно пошел в серию на заводе «Piper» в Лок Хевен, а 30 апреля 1954 года начались поставки самолетов заказчикам. Стоимость машины составляла 32000 долларов.
В декабре 1955 года появилась пятиместная модель, причем до запуска РА-23-160 Apache Е в конце 1957 года в серию, были осуществлены некоторые доработки интерьера и изменена схема окрас ки. Новая модель имела большую
максимальную взлетную массу и более мощные двигатели Lycoming 0-320-В мощностью по 160 л. с.

В 1960 году на смену Apache Е пришел Apache G, отличавшийся двумя дополнительными окнами в кабине и другими усовершенствованиями. Еще через два года, в 1962 году, появился Apache Н, оснащенный новыми двигателями Lycoming 0-320-В2В, но появившийся затем новый самолет Aztec ознаменовал окончание серийного производства модели Apache.
В итоге последним серийным вариантом семейства стал Apache 235, сочетавший фюзеляж с короткой носовой частью, как у Aztec, и силовую установку с двумя двигателями Lycoming 0-540-В1А5 мощностью по 235 л. с. Первый полет Apache 235 совершил в 1962 году и оставался в производстве до июня 1966 года.

Ряд компаний предлагали эксплуатантам Apache различные варианты их модернизации, включая модель Seguin Geronimo, отличавшуюся двигателями Lycoming 0-360 мощностью по 180 л. с., более обтекаемой формой капота двигателя, удлиненной носовой частью фюзеляжа, трапециевидной формой законцовки киля и дополнительным шестым местом. Среди других вариантов можно отметить Wilson Jet Profile и Miller Jet Profile. Успех Apache побудил разработчика еще в августе 1956 года приступить к обсуждению планов по созданию варианта с более мощной силовой установкой. В итоге «Piper», установив на Apache двигатели Lycoming 0-540 мощностью по 250 л. с. и более крупное хвостовое оперение с управляемым стабилизатором, получила новую модель — РА-23-250 Aztec. Хотя Aztec присвоили обозначение РА-27, на протяжении всего выпуска данной модели официальным фирменным обозначением оставалось РА-23.

В феврале 1959 года прототип разбился, но это особо не сказалось на ходе программы, а причина аварии была быстро устранена.Первыми в январе 1960 года начались поставки пятиместного варианта — базовая цена составляла 52000 долларов. Хорошую рекламу машине сделал Макс Конрад, совершивший на Aztec в период с 27 февраля по 8 марта 1961 года кругосветный перелет и установивший новый рекорд в данном классе — 8 дней 18 часов 36 минут. Расстояние в 41756 км он преодолел со средней скоростью 198 км/ч. Чуть позже, в том же году, «Piper» подняла в воздух прототип усовершенствованного Aztec В, имевший удлиненную носовую часть фюзеляжа, в которой размещался багажный отсек, шестиместную компоновку и усовершенствованные бортовые системы и авионику. Следующий вариант, Aztec С, отличался модернизированным шасси, улучшенной звукоизоляцией и более дорогим интерьером салона. Модель стала также первой в семействе РА-23, оснащенной двигателями ТЮ-540 с турбонаддувом, располагавшимися в мотогондолах типа «Tiger Shark».

В 1968 году производство перевели на модель Aztec D, отличавшуюся новой приборной доской и
системой управления полетом. На следующий год Макс Конрад установил на самолете еще целый ряд рекордов, а в 1971 году британская летчица Шейла Скотт стала первой женщиной, совершившей на Aztec (G-AYTO) одиночный перелет через Северный полюс. В 1969-1970 годы компания провела работу по созданию модификации Aztec D с большей взлетной массой, но одновременно в серию пошла «промежуточная» модель Aztec Е, отличавшаяся новой удлиненной носовой частью и односегментным лобовым остеклением пилотской кабины. В 1975 году в серию пошел Aztec F, его базовая стоимость составляла 99 600 долларов, а для варианта Turbo Aztec F —122 500 долларов. Новая машина имела ряд усовершенствований, включая новый стабилизатор, усовершенствованные приборное оборудование кабины, а также возможность установки концевых крыльевых топливных баков. Выпуск Aztec в Лок Хевене завершился в ноябре 1981 года. Всего было продано 4811 машин, а общий выпуск самолетов семейства РА-23 достиг почти 7000. Предлагались варианты для продолжения производства, но успеха они не имели.