Самолет DH.89 Dragon Rapide

Большим успехом для британского гражданского самолетостроения предвоенного периода стало создание семейства аэропланов de Havilland Dragon, составивших большую часть производства фирмы. Одним из самых удачны в этом семействе оказался самолет Rapide, попавший так же на военную службу под обозначением Dominie. Самолет DH.89 Dragon Rapide стал одним из самых успешных коммерческих продуктов фирмы «de Havilland». Он был создан на базе самолетов DH.84 Dragon и DH.86 Express.

 


Внешне Dragon Six, как сперва называли самолет, мало отличался от исходного Dragon, но получил новое, сужающееся к концам крыло, лишенное механизма складывания, как у предшественника. Максимальная скорость возросла до 253 км/ч, благодаря улучшенной аэродинамике и более мощным двигателям.Прототип DH.89 поднялся в воздух в Хэтфилде 17 апреля1934 года. Его стойки шасси были полностью закрыты обтекателями, а носовой конус был сужен, придав новый профиль кабине.Первые три серийных самолета были поставлены компании «Hillman’s Airways» (которая также была первым покупателем DH.84 Dragon) в 1934 году. Чуть позже этот оператор получил ещечетыре Dragon Rapide, в 1935 году передав их «British Airways». Вторым оператором Rapide стала «Railway Air Services Ltd». Расширение почтовых линий заставило компанию купить в общей сложности восемь DH.89. Среди других британских операторов были авиакомпании «Olley Air Service Ltd», «Northern 8t Scottish Airways Ltd», «Jersey Airways Ltd» и «British Continental Airways Ltd». Все эти небольшие перевозчики активно использовали самолет в любых погодных условиях вплоть до начала Второй мировой войны в 1939 году.

DH.89 снискал хорошую репутацию за рубежом  41 из 100 первых самолетов был продан иностранным покупателям. Некоторые ближневосточные нефтяные компании использовалиRapide для связи со своими нефтяными вышками в пустыне. Канадские компании, включая «Quebec Airways» и «Canadian Airways Ltd», располагали целым авиапарком DH.89, часто оснащенных увеличенным килем и двухпоплавковым шасси.Когда был хорошо налажен серийный выпуск, «de Havilland» ввела вариант DH.89A, отличавшийся посадочными щитками на нижнем крыле, с внешней стороны от мотогондол. На многих DH.89 раннего выпуска посадочные щитки устанавливались в ходе ремонта. Первый DH.89A был поставлен «West Coast Air Services» в марте 1937 года.

Несколько Rapide в 1936-1937 годах были проданы за рубеж для военного применения. В число покупателей вошли Военное министерство Ирана (три самолета), Китай (пять) и правительство Испании, которое заказало три машины для полицейских операций в Северной Африке, но после начала гражданской войны они попали в ВВС республиканцев. Еще три бывших гражданских DH.84 и около десятка DH.89 сражались по обе стороны фронта. В Испании Rapide были оснащены открытыми пулеметными турелями.В 1935 году британское Министерство авиации испытывало Rapide в качестве кандидата на роль берегового патрульного самолета. Один экземпляр с увеличенным килем и верхней турелью с пулеметом Lewis Mk III проходил испытания под обозначением DH.89M. Но победителем стал Avro 652 (будущий Anson). Несмотря на эту неудачу, «Airwork Services Ltd», получившая крупные контракты от Министерства авиации, заказала два Rapide в качестве связных машин и еще несколько самолетов в варианте для подготовки штурманов.

К началу войны «de Havilland» выпустила около 189 гражданских Rapide, что позволило развернуть в Хэтфилде военное производство, так как компания началаполучать прямые заказы от Министерства авиации на DH.89, предназначенные для подготовки радистов и штурманов. Получив обозначение DH.89B Dominie Mk I, они были внешне идентичны гражданским машинам, за исключением большой кольцевой антенны над кабиной.Dominie поступили в штурманские школы, особенно много их было в 6-й школе воздушных наблюдателей-штурманов (AONS) в Ставертоне и 7-й AONS в Перте (Скон). Также самолеты под обозначением DH.89B Dominie Mk II использовались для связи с частями ВВС и Королевских ВМС.В мае 1940 года вспомогательная авиатранспортная служба стала отвечать за перегонку военных самолетов с аэродрома на аэродром. Она применяла Dominie для перевозки экипажей. Вновь организованная медицинская служба также использовала Dominie, оснащенные парой носилок в модифицированной кабине, для доставки больных из отдаленных точек в госпиталь.

После того как военные приоритеты были расставлены, часть самолетов, ранее принадлежавших авиакомпаниям, вернулись к привычной службе в гражданской окраске, обслуживая маршруты под контролем Объединенного комитета авиакомпаний (AAJC). Хотя большинство этих Dragon и Rapide несли гражданскую регистрацию, они все еще состояли на военной службе.В общей сложности «de Havilland» построила 728 Dragon Rapide и закрыла эту производственную линию в 1945 году. Последние 346 самолетов были выпущены фирмой «Brush Coachworks» в Лафборо.Последняя партия из приблизительно 100 Rapide была построена для продаж на послевоенном гражданском рынке. Они известны под обозначениями Rapide Mk 2 (шесть пассажирских мест) и Rapide Mk 3 (восемь пассажиров). Rapide Mk 4 был конверсией стандартного Dominie с двигателями Gipsy Queen 2 и винтами с постоянной скоростью вращения.

Последним послевоенным вариантом стал Rapide Mk 6, который являлся машиной раннего типа с винтами «Fairey» фиксированного шага, обеспечивающими характеристики на уровне Rapide Mk 4.Большинство послевоенных самолетов Rapide были «по происхождению» Dominie, ставшие лишними и проданные по низким ценам различным авиаремонтным компаниям. Вначале эти самолеты попали к операторам,входившим в состав комитета AAJC и расширявшим сеть линий. Независимость этих компаний была недолгой, так как правительство проводило линию на национализацию воздушного транспорта.1 января 1946 года была организована авиакомпания «British European Airways», которой передали большинство Rapide независимых перевозчиков. С годами число самолетов постоянно уменьшалось, а полностью их сняли с эксплуатации, когда линию на острова Силли стали обслуживать вертолеты Sikorsky S-61N.Rapide обрели новую жизнь в маленьких фирмах, оказывавших услуги воздушного такси, и у частных владельцев. Машины также использовались в качестве деловых самолетов. Но постепенно число Rapide сокращалось, и ныне в британском регистре числится около 10 летных экземпляров, и примерно такое же количество летает в других странах.