Летающая лодка Short "Empire"


Заказ авиакомпании «Imperial Airways», выданный в 1935 году на 28 летающих лодок нового типа, стал одним из самых отчаянных экспериментов в истории авиации.Летающую лодку Short компания «Empire» разработала для замены самолетов аэродромного базирования, использовавшихся ранее для рейсов в Африку, Индию и Австралию, в условиях жесткой конкуренции с авиакомпаниями США и самолетом Fokker, летавшим в авиакомпании KLM на линии Амстердам  Батавия. Эти маршруты были очень важны для «Imperial» не только из-за ежегодного гранта в 1 миллион фунтов стерлингов, предоставляемого почтовой службой Великобритании за доставку 2000 т почты и дополнительных грантов на Рождественские перевозки.

Многие аэродромы на важных маршрутах «Imperial Airways» страдали от наводнений. Шутили, что используемые компанией Armstrong Whitworth Atalanta следует сделать «подводными», а аэродром в Джубе вообще идеален для летающих лодок. Опыт британских ВВС показал пригодность летающих лодок для дальних перелетов, в результате «Imperial» решила, что в перспективе линии должны обслуживаться летающими лодками. Даже до начала работы над программой «Empire Air Mail» министерство авиации обратилась к компании «Short Brothers» на предмет участия в тендере на разработку четырехмоторной летающей лодки по спецификации R.2/33. На основе данного запроса была спроектирована военная лодка S.25 Sunderland.


Изначально проектировался биплан, но в конечном итоге после гонок на приз Макробертсона из Милденхолла в Мельбурн, в которых приняли участие Освальд Шорт и двое его ближайших помощников, выбор сделали в пользу моноплана. На конструкторов огромное впечатление произвел DC-2 из компании KLM, и они решили проектировать R.2/33 на основе Scion Senior, увеличив масштаб и оснастив крыло закрылками для улучшения взлетно-посадочных характеристик.На стадии, когда стала очевидной пригодность базовой конфигурации самолета, министерство авиации заказало один прототип S.25, a «Imperial Airways»  партию из 14 лодок с проектным обозначением S.23, увеличив позднее заказ до 28 судов. Проект был известен как «C»-class Imperial Flying-Boat», но лодку чаще именовали просто Empire.

Fla верхней палубе перед крылом расположена кабина экипажа, помещение для стюардов и багажный отсек. Fla главной палубе в носовой части находится швартовочное помещение, комна та для курения семи пассажиров, главный вход и прихожая кают-компании за ним, а также два туалета и кухня. Далее идет коридор, который ведет в салон для трех пассажиров (предусмотрена установка места для четвертого). Ближе к хвостовой части находится комната отдыха для восьми человек и основная грузовая кабина. Салоны всех лодок, кроме двух, были оборудованы по классу люкс. На G-ADHM Caledonia и G-ADUV Cambria, предназначенных для сверхдальних почтовых рейсов в Северной Атлантике, емкость баков довели до 10547 л, в то время как емкость баков штатного варианта составляла 2955 л.


Прототип, G-ADHL Canopus, спустили на воду 2 июля 1936 года, первый полет он выполнил в конце дня, хотя планировалось лишь скоростное руление. 20 октября лодку передали компании «Imperial Airways». Через два дня началась эксплуатация лодки. Сначала полеты выполнялись из Саутгемптона, но 5 марта 1937 года открыли новую базу в Ните, откуда стали выполнять все полеты по Британской империи, а полеты самолетов из Кройдона ограничили европейскими направлениями. Из 28 заказанных лодок «Imperial» получила 25, три поставили компании QANTAS в дополнение к еще трем, заказанным непосредственно австралийской авиакомпанией. Эксплуатация улучшенной лодки S.30 с моторами Bristol Perseus XIIC и взлетной массой 20865 кг началась в 1938 году. Шесть S.30 построили для «Imperial», поначалу их использовали для полетов на Бермуды, четыре из них позже использовались для беспосадочных полетов в Нью-Йорк с дозаправкой в воздухе. В каждом полете выполнялось по восемь дозаправок, которые обеспечивали три танкера Handley Page Harrow, базировавшихся в Ньюфаундленде и Ирландии.

Двумя последними лодками «Empire» были S.33 (третью не достроили) с усиленным корпусом, моторами Pegasus XI и взлетной массой 18370 кг. Позже на эти лодки установили моторы Pegasus XXII, что позволило увеличить взлетную массу до 24 040 кг. Две S.30 в октябре 1939 года британские ВВС использовали для испытаний противолодочных РЛС, обе эти лодки были потеряны во время кампании в Норвегии, когда их эксплуатировали как транспортные. Заменой стали две S.23 с РЛС и пулеметными турелями на корпусе и в хвостовой части. Между тем большинство лодок S.23 попали в новую компанию «British Overseas Airways Corporation» (образована после начала войны из «Imperial Airways» и «British Airways»), хотя некоторые использовались ВВС Австралии и компанией QANTAS. Войну пережило всего 13 лодок, принадлежащих ВОАС, и несколько из компаний QANTAS и «Tasman Empire Airways». Все лодки были сняты с эксплуатации к 1947 году.


Одновременно с заказом на 28 лодок S.23, «Imperial» сделала заказ на постройку трех улучшенных S.26 «Gs-класса. Лодка S.26 имела задний редан по типу Sunderland, на 9% меньшее лобовое сопротивление и ряд других отличий. Первая S.26 поднялась в воздух 21 июля 1939 года, 24 сентября ее передали «Imperial». Все три лодки с экипажами были откомандированы в британские ВВС, где их сначала использовали для поиска субмарин. В 1942 году две уцелевшие лодки передали в ВОАС. Летающая лодка «Golden Hind» пережила войну и летала в ВОАС до 1947 года, затем прошла через многие руки, прежде чем была разобрана в 1954 году.