Авиалайнер Curtiss CW-20

Учитывая бурный рост авиационных перевозок в конце 1930-л годов, компания «Curtiss» nocTponAa новый авйалайнер  CW-20, которому предстояло конкурировать ; с DC-3. Также самолет выпускался в военно-транспорт-г ном варианте под обозначением С-46. Как и самолеты семейства DC-3/C-47, машины серии CW-20/C-46 имели долгую и интересную послевоенную карьеру. В середине 1930-х годов «Curtiss» выпускала лайнер Condor, но появление самолетов Boeing 247 и Douglas DC-3, имевших большую вместимость и лучшие характеристики, заставили фирму разработать совершенно новую машину, чтобы оставаться конкурентоспособной на рынке.

Работы над CW-20 начались в 1936 году. Предстояло создать авиалайнер, способный перевозить больше пассажиров с большим комфортом и на большее расстояние, чем машины конкурентов. Учитывая, что это был крупнейший проект «Curtiss», период разработки затянулся. К моменту первого полета прототипа в марте 1940 года авиалайнер DC-3 уже снискал популярность и был заказан почти всеми основными американскими авиакомпаниями. Летные испытания показали, что оригинальное двухкилевое оперение CW-20 неэффективно, особенно на малых скоростях. Его заменили на однокилевое, присвоив самолету обозначение CW-20A.

Проектирование полумоноко-кового фюзеляжа CW-20 велось с прицелом на обеспечение максимального внутреннего объема, поэтому его поперечное сечение было выполнено в виде двух круглых сегментов, имевших общую хорду, что придавало самолету необычный «двухэтажный» вид. Основные и хвостовая стойки шасси полностью убирались для снижения сопротивления,а остекление фонаря кабины не нарушало плавных обводов фюзеляжа. Прототип имел накладки-обтекатели в местах соединения сегментов фюзеляжа, но затем их демонтировали, как не оказывающие существенного влияния на характеристики.

Так как DC-3 уже утвердился на рынке, будущее CW-20 выглядело довольно мрачным  без наличия подтвержденных заказов проект мог быть закрыт. Но спасением для самолета стала начавшаяся Вторая мировая война.К середине 1940 года ситуация в Европе ухудшилась настолько, что американские военные практически не сомневались в скором вступлении США в войну. Была развернута программа перевооружения, и новые транспортные самолеты стали заказываться в беспрецедентных количествах. Две сотни CW-20 были заказаны под обозначением С-46. Несмотря на некоторые технические проблемы, самолеты исправно несли свою службу, особенно на Дальнем Востоке. К концу войны было выпущено свыше 3000 С-46, а еще часть заказов отменили.

«Curtiss», стараясь сохранить сборочную линию, активно рекламировала гражданским заказчикам CW-20E (гражданский вариант С-46Е). Однако наличие на рынке большого числа ставших лишними военных машин, продававшихся по низким ценам, воспрепятствовало продажам новых самолетов, и в 1946 году дальнейшие работы по лайнеру были прекращены.
Высокая вместимость объемного фюзеляжа С-46, делала его подходящим для начинающих грузовых компаний. В США многие операторы, такие как «Aaxico», «Zantop» и «Slick», приобрели значительное количество бывших военных С-46 для использования на регулярных и чартерных грузовых линиях. Многие небольшие компании также использовали эту машину, но из-за плохого технического обслуживания и низкого уровня подготовки экипажей уровень аварийности самолета оказался очень высоким.

С-46 был востребован и в Латинской Америке, где транспортировка грузов затруднена природными условиями. Для многих стран этого региона воздушный транспорт был единственным средством доставки. В 1940-1970-х годах С-46 играл важную роль в транспортировке жизненно необходимых грузов в регионе (особенно скоропортящегося продовольствия).Другой частью мира, где широко использовался С-46, стал послевоенный Китай. Самолеты ВВС США совершали транспортные полеты через Гималаи, и многие самолеты были оставлены при выводе сил союзников, доставшись трем китайским авиакомпаниям: «Central Air Transport Corporation», «Civil Air Transport» и «China NationalAviation Corporation». Многим из этих самолетов снова пришлось принять участие в боевых действиях, поддерживая силы Чанкайши, сражающиеся с коммунистами.

Служба CW-20 за пределами американского континента и Китая была довольно ограниченной  лишь несколько самолетов летали в Европе и Африке, а еще некоторое количество самолетов использовалось ЦРУ во Вьетнаме и Камбодже.В 1950-1960-х годах был предпринят ряд конверсий самолета, в том числе неудачная попытка оснастить стандартный C-46F парой дополнительных ТРД. Более удачной оказалась конверсия компании «Riddle», позволившая увеличить нагрузку за счет демонтажа части оборудования. Дальнейшие доработки привели к созданию варианта Super 46/CW-20T с еще более увеличенной максимальной массой.В 1970-х годах на американском континенте оставалось еще большое количество С-46, но затем их число начало постоянно сокращаться. Тем не менее самолет оставался в ограниченной коммерческой эксплуатации и в 2012 году у нескольких операторов, преимущественно на севере Америки. Одним из самых крупных из них является канадская компания «Buffalo Airways».