Самолет Martin Р4М-1 Mercator

Всего было построено 19 самолетов Mercator, поэтому сегодня об этих машинах мало кто помнит. Однако они были важным средством разведки в течение целого десятилетия холодной войны.Cамолет Mercator компании «Martin» рассматривался в 1944 году в качестве замены для Consolidated PB4Y Privateer.В частности, их предполагалось использовать для минных постановок во время вторжения в Японию. В то же время ВМС США заказали разработку самолета Lockheed P2V Neptune, который должен был решать задачи разведчика и патрульного бомбардировщика.


К началу 1946 года Neptune был почти готов к службе, однако командование ВМС решило продолжить реализацию программы Mercator. После летных испытаний ХР4М-1 в конце 1946 года выяснилось, что по многим характеристикам он превосходит Neptune. Но к тому времени, когда последний, девятнадцатый по счету Р4М-1 Mercator, в сентябре 1950 года покинул сборочную линию, более дешевый Neptune уже поступил на вооружение 13 эскадрилий. Командование ВМС США приняло решение сделать этот самолет стандартной машиной для всех патрульных эскадрилий, и они поступили на вооружение еще 15 эскадрилий.Тем временем 21-я патрульная эскадрилья на авиабазе Патуксент-Ривер с 28 июня 1950 года приступила к перевооружению с PB4Y-2 Privateer на новые Martin Р4М-1 Mercator.Privateer оказался слишком уязвим как средство радиоэлектронной и радиолокационной разведки, поэтому было принято решение оставшиеся 18 Mercator, девять из которых все еще эксплуатировались в 21-й эскадрилье, переоборудовать для замены PB4Y. Начиная с 1950 года, ВМС США приступили к переоборудованию оставшихся на заводе самолетов в вариант P4M-IQ  для перехвата излучений различных РЛС противника. Новая задача потребовала увеличения экипажа с девяти до 16 человек.

Данные машины поступили на вооружение 26-й патрульной и 11-й смешанной эскадрилий из состава Атлантического и Тихоокеанского флотов, соответственно, причем все операции Mercator были засекречены. Самолеты почти не несли опознавательных знаков и даже имели фальшивые номера.Самолеты Тихоокеанского флота в рамках заданий Агентства национальной безопасности обычно выполняли 8-9-часовые разведывательные полеты, а иногда даже 14-часовые. Полеты проходили вдоль границ Китая, КНДР, СССР и Вьетнама, обычно по ночам. Аналогичные задачи Mercator решали и в Европе. Самолеты были официально приписаны к авиабазе Порт-Лиоте (Марокко), но выполняли полеты с авиабазы в Висбадене  маршруты проходили над Балтикой. В 1955 году обе эскадрильи переформировали в 1-ю и 2-ю эскадрильи радиоэлектронной борьбы, или РЭБ (VQ).В ходе разведывательных полетов самолеты постоянно подвергались опасности. Так 22 августа 1956 года P4M-1Q из состава 1-й эскадрильи РЭБ во время очередного ночного вылета был атакован китайскими истребителями недалеко от побережья в районе Шанхая и сбит. Итогом стало возвращение оборонительного вооружения на остальные P4M-1Q.16 июня 1959 года другой самолет этой эскадрильи был подбит северокорейскими истребителями  в момент атаки он находился в районе Вонсана, где дислоцировалась 2-я северокорейская авиадивизия. Экипаж сумел посадить подбитую машину в Михо, Япония. Обе эскадрильи списали свои самолеты в 1960 году.