Летающая лодка Kawanishi H8K "Emily"


Хотя самолет Kawanishi H8К строился в меньшем количестве, чем British Short Sunderland и Consolidated PBY Catalina, он стал одной из лучших летающих лодок Второй мировой войны. Вскоре после того, как в январе 1938 года в эксплуатацию поступили первые три самолета Kawanishi Н6К2, командование Императорского флота Японии выдало компании новый контракт  на разработку перспективной большой летающей лодки, предназначенной для их замены.

Первый прототип Kawanishi Н8К1 был облетан 31 декабря 1940 года. Новый самолет также имел четыре двигателя, но в остальном он существенно отличался от своего предшественника. Это был уже моноплан с высокорасположенным крылом, к которому примерно на 2/3 его размаха крепились стабилизирующие поплавки. Корпус летающей лодки был более традиционным и менее грациозным, чем у Н6К, а хвостовое оперение  однокилевым, с рулем направления.

Три опытных и ранние серийные машины оснащались четырьмя 14-цилиндровыми звездообразными двигателями Mitsubishi МК4А Kasei (Mars) 11, установленными в крыльевых мотогондолах. Экипаж состоял из 10 человек, а оборонительное вооружение включало пять 20-мм пушек в блистерах по правому и левому борту и в носовой, надфюзеляжной и под-фюзеляжной турелях, а также три 7,7-мм пулемета в боковых и нижней стрелковых установках. Самолет имел достаточно хорошую бронезащиту, расположенные в корпусе топливные баки были выполнены протестированными и оснащены системой углекислотного пожаротушения.

Однако в ходе первых же испытаний прототипов Н8К1 выяснилось, что самолет недостаточно устойчив на водной поверхности, а на скорости 45-55 км/ч фонтан брызг от носовой части лодки буквально заливает ближние к фюзеляжу двигатели. Разработчику пришлось срочно вносить изменения в конструкцию, включая заглубление редана лодки на 0,55 м и установку дополнительных скуловых килей. Также была увеличена площадь руля направления. Данные изменения были внесены и на втором, и третьем прототипах. Испытания модифицированной лодки, проведенные заказчиком, показали хорошие результаты, и в конце 1941 года японский флот разместил заказ на партию серийных самолетов. Они были приняты на вооружение под обозначением «военно-морская летающая лодка Тип 2» (Navy Туре 2 Flying-Boat). Союзники присвоили самолету кодовое обозначение «Emily». Данные летающие лодки оставались в эксплуатации вплоть до самого окончания войны; всего было построено 167 самолетов.

Первая серийная модификация Н8К1 (выпущено 16 самолетов) в целом соответствовала второму и третьему прототипам. На втором серийном варианте Н8К2, строившемся в количестве 112 машин, были внесены некоторые изменения: установлены более мощные двигатели Mitsubishi MK4Q, модифицировано хвостовое оперение, усилено вооружение и применена РЛС для обнаружения надводных целей.После этапа опытной эксплуатации первый прототип Н8К1 был оснащен двигателями Mitsubishi MK4Q и переоборудован в транспортный, получив обозначение H8K1-L. Позже на его базе был создан серийный вариант транспортной летающей лодки, способной перевозить 29-64 человека, оснащенной двигателями MK4Q и вооруженной одной 20-мм пушкой и одним 13-мм пулеметом. На вооружение данный вариант был принят под обозначением «военно-морская транспортная летающая лодка Тип 2» (Navy Туре 2 Transport Flying-Boat) и получил наименование «Seiku» («чистое небо»). Всего было построено 36 таких самолетов.

Два ранних экземпляра летающей лодки были переоборудованы в опытные машины в целях разработки усовершенствованной модификации с убирающимися концевыми поплавками и выдвижной надфюзеляжной турелью-башенкой. Данный вариант получил обозначение Н8КЗ, затем опытные машины были ремото-ризированы на Mitsubishi МК4Т-В Kasei 25b мощностью по 1825 л. с. и получили обозначение Н8К4. Впрочем, в серию машина не пошла. Разработчиком также был ] предложен транспортный вариант H8K4-L. Как и в случае с рядом других японских самолетов, серийный выпуск Н8К осложнялся недостатком различных материалов, шедших в первую очередь на истребители и бомбардировщики, и влиянием неудач на фронтах.

Первые серийные летающие лодки поступили в строевые части в 1942 году, а дебют новой машины состоялся в ночь с 4 на 5 марта 1942 года  два самолета, дислоцировавшихся на атолле Вотье в архипелаге Маршалловых островов, что примерно в 3700 км восточнее Перл-Харбора, получили задание бомбить объекты на острове Оаху. Во время выполнения данного задания самолеты выполнили дозаправку от подводной лодки у атолла Френч-Фригат-Шолс в группе Северо-Западных островов Гавайского архипелага, но выполнить боевую задачу все же не смогли  помешала плотная облачность над островом. В целом летающие лодки Н8К показали себя хорошо и в годы войны эффективно решали задачи по бомбардировке, разведке, перевозке грузов и личного состава, а их достаточно мощное вооружение и высокая скорость полета сделали их непростым противником.