Истребитель Grumman F8F Bearcat


Во внешних формах истребителя Bearcat была отчетливо видна «рука» специалистов «Iron Works» компании «Grumman». Опоздав на Вторую мировую войну, самолет участвовал в боях в Индокитае.В мае или июне 1943 года в процессе длительных консультаций между отделом истребительной авиации Управления аэронавтики и компанией «Grumman» было принято решение создать небольшой истребитель, на который планировалось установить двигатель Pratt & Whitney R-2800 Double Wasp — тот же, что использовался на F6F Hellcat.

Истребитель должен был иметь минимально возможные массу и габариты.Однако небольшой истребитель не мог нести столько же топлива, сколько и F6F, поэтому при большей скорости он, конечно, имел меньшую дальность полета. Заказчик также согласился и на менее мощное вооружение  вместо шести 12,7-мм пулеметов новый самолет должен был иметь лишь четыре, причем боезапас каждого снижался с 400 патронов до 300. В остальном же небольшой истребитель превосходил своего предшественника, к тому же он мог без проблем базироваться на небольших эскортных авианосцах.

27 ноября 1943 года были заказаны два прототипа Grumman G-58 (№90460 и №90461), которые ВМС США обозначили XF8F-1, а годом позже присвоили имя Bearcat. Проектирование шло быстрыми темпами, и 31 августа 1944 года Боб Холл впервые поднял в воздух с аэродрома в Бетпейдж первый прототип, окрашенный в темно-синий цвет. 6 октября 1944 года компания получила заказ на 2023 самолета F8F-1, а четыре месяца спустя — заказ на 1876 самолетов F3M-1 от «Eastern Aircraft», подразделения «General Motors». Темп выпуска машин составил 100 самолетов в месяц, однако после окончания Второй мировой войны в августе 1945 года контракт на F3M был аннулирован, и «Grumman» осталась лишь с заказом на 770 самолетов F8F-1. Поставки были начаты в феврале 1945 года, но первая строевая эскадрилья, 19-я истребительная, достигла состояния оперативной готовности лишь 21 мая, после чего в июле 1945 года она была направлена на борт авианосца «Лэнгли» для участия во вторжении в Японию, но капитуляция последней отменила данную операцию.К августу самолеты поступили на вооружение еще двухэскадрилий, а к 1948 году на F8F4 летали уже 24 эскадрильи. /

В ходе испытаний и опытной эксплуатации в войсках выявилась недостаточная путевая устойчивость — устранить недостаток
можно было либо за счет установки более высокого киля, либо применения дополнительных килей. Агентство НАКА рекомендовало увеличить высоту киля на 406 мм, что и было сделано на F8F-2. Впрочем, в первую очередь было решено увеличить мощность вооружения  это снизило скороподъемность машины: с 771-го серийного самолета «Grumman» стала поставлять машины модификации F8F-1B, вооруженные четырьмя 20-мм пушками М-2 с боезапасом по 205 снарядов на каждую (126 машин).

F8F-2 отличался более высоким килем, усиленной бронезащитой, доработанными бортовыми системами и двигателем R-2800-30W с регулируемым нагнетателем. Кроме того, часть элементов конструкции машины была усилена, а вооружение включало четыре 20-мм пушки. «Grumman» модифицировала в новый вариант два F8F-1 (№95049 и №95330), после чего выпустила 293 серийных F8F-2 в пяти производственных партиях. Всего было выпущено 365 самолетов модели F8F-2, включая 12 ночных истребителей F8F-2N и 60 истребителей-фоторазведчиков F8F-2P, на которых камеры устанавливались за кабиной по типу F6F-5P, а вооружение было сокращено до двух пушек. Первые ночные истребители Bearcat, F8F-1N, переделывались из истребителей F8F-1. На первых двух прототипах (№ 94 812 и №94819) проводилась отработка РЛС APS-19, антенна которой размещалась в контейнере под правой консолью крыла, а индикатор РЛС размещался в кабине по центру под основной панелью приборной доски. Впрочем, результаты испытаний данной РЛС оказались, в конечном итоге, негативными. F8F-2N имел аналогичную РЛС. Переоборудование серийных истребителей в ночные осуществлялось с 1946 года.

Выпуск самолетов завершился в мае 1949 года — к тому времени F8F-1 поступили на вооружение 12 эскадрилий, а еще 12 эскадрилий получили самолеты F8F-2 и различные его модификации. Однако уже через три месяца самолеты стали снимать с вооружения, последние F8F-2P были сняты с вооружения строевых частей в конце 1952 года, а последние истребительные эскадрильи — 859-я и 921-я — были перевооружены в 1953    году. Часть самолетов переоборудовали в самолеты управления беспилотных мишеней F8F-1D и F8F-2D. В эскадрильях Резерва ВМС США самолеты F8F-1 и F8F-2 эксплуатировались до июля 1955 года. Bearcat за границей Первым и самым важным экспортным заказчиком стала Франция, которой требовался надежный и неприхотливый самолет для ведения боевых действий в ее колонии в Индокитае. Часть источников свидетельствует, что ВВС Франции получили 120 таких самолетов, но по другим данным французские военные получили не менее 160 машин. Самолеты выполнили с июля 1951 года по

1954    год, когда Франция согласилась предоставить независимость бывшей колонии, порядка 120 боевых вылетов, преимущественно для поражения наземных целей или на разведку. В последнем случае привлекались самолеты 80-й разведывательной эскадрильи, F8F-1DB, оборудованные специальными подвесными контейнерами с камерами, которые подвешивались под фюзеляжем. В то же время еще 129 самолетов в рамках программы военной помощи были поставлены таиландским ВВС. Часть пошла на запчасти, а порядка 100 самолетов поступили на вооружение 13-й эскадрильи 1-го авиакрыла, 22-й и 23-й эскадрилий 2-го авиакрыла. Еще одним эксплуатантом данных самолетов в Юго-Восточной Азии стал Южный Вьетнам  его ВВС получили от покинувших Индокитай французов определенное количество самолетов, которые эксплуатировались вплоть до 1960-х годов.