Истребитель Gloster Gladiator


Этот истребитель был несколько переоценен и в значительной степени идеализирован благодаря мифам, а не реальным достижениям. Но Gladiator остался в истории как последний перехватчик-биплан британских ВВС. Он прослужил до начала Второй мировой войны, когда уже не один год шла эпоха истребителей — монопланов. В выпущенной спецификации F.7/30 британских ВВС от 1930 года попытались уйти от консервативных ограничений прошлого, связанных с традиционными схемами истребителя и его вооружения. Острая потребность в самолете нового типа была вскоре удовлетворена принятием на вооружение истребителя Hawker Fury с рядным ПД Kestrel, который хоть и был вооружен традиционной парой пулеметов Vickers, но зато развивал максимальную скорость 333 км/ч.

Спецификация F.7/30 поначалу требовала создания истребителя cV-образным 12-цилиндровым ПД Rolls-Royce Goshawk с испарительной системой охлаждения, вооружением из четырех пулеметов и максимальной скоростью 402 км/ч. Разработка этого громоздкого двигателя была прекращена в 1934 году, и после этого фирма «Gloster Aircraft Company» решила разрабатывать истребитель в инициативном порядке.

Компания упорно продолжала заниматься разработкой семейства двухстоечных бипланов с радиальными ПД — SS.18 и SS.19 (1928 год) и SS.19B с 530-сильным (395 кВт) Bristol Mercury IVS2 (1933 год), который превратился в прототип истребителя Gloster Gauntlet. В конечном итоге самолет Gauntlet, развивавший максимальную скорость 370 км/ч, был принят на вооружение в 1935 году. На протяжении двух лет он оставался самым быстрым истребителем британских ВВС и пользовался популярностью у пилотов. К 1934 году Министерство авиации уже знало о высоких характеристиках создаваемых истребителей-монопланов Hawker Hurricane и Supermarine Spitfire, но те пока оставались лишь бумажными проектами. В связи с этим промежуточный истребитель, поэтому Министерство авиации вернулось к спецификации F.7/30. Предлагавшийся компанией «Gloster» проект одностоечного биплана на базе Gauntlet с посадочными щитками на верхнем и нижнем крыле и консольными стойками шасси как нельзя лучше подходил под существующие требования, тем более что вместо двигателя Goshawk III можно было установить другой.

Действительно, прототип Gladiator (К5200), получивший обозначение SS.37 и совершивший первый полет в сентябре 1934 года, развил максимальную скорость, близкую к заветным 250 миль/ч (402 км/ч). Два пулемета Lewis с барабанным питанием и боезапасом 97 выстрелов были установлены под нижним крылом, а два пулемета Vickers Mk V — по бортам носовой части фюзеляжа. Нехватка современных истребителей Ситуация, с которой столкнулись ВВС в 1935 году, оказалась тяжелой — не хватало современных самолетов, особенно истребителей, кроме того ожидалась шестимесячная задержка с принятием на вооружение Hurricane и Spitfire. Устаревший Bulldog (два пулемета, максимальная скорость 280 км/ч) все еще составлял основу вооружения большинства частей, а более современными Gauntlet и Fury были оснащены только шесть эскадрилий. Несмотря на «близкое родство» с Gauntlet, истребитель Gladiator поступил на вооружение Истребительного командования ВВС (72-я эскадрилья в Тангмере) только в феврале 1937 года. В том же году 111-я эскадрилья начала получать свои первые Hurricane.

Темпы поставок быстро нарастали, и к концу 1937 года восемь истребительных эскадрилий были оснащены новым истребителем, а всего построили более 200 Gladiator Mk I. Задержки с производством предназначенных для установки в носовой части 7,7-мм пулеметов Browning (и приоритет поставок их для Hurricane) привели к тому, что первые 23 Gladiator получили пулеметы Vickers Mk V в носовой части и Lewis с барабанным питанием под крылом. Следующие 37 самолетов получили универсальное крепление оружия, позволявшее устанавливать Browning с боезапасом 600 выстрелов, хотя в конечном итоге в крыле стали устанавливать пулеметы Vickers «К» с боезапасом 400 выстрелов.
Перевооружение частей на Gladiator продолжалось, и в 1938 году — в июне их начали получать 25-я и 85-я эскадрильи. Тем временем состоялось и первое развертывание на Ближнем Востоке — в феврале Gladiator Mk I (и несколько Gauntlet) получила 33-я эскадрилья в Исмаилии, Египет. А в апреле на тот же аэродром прибыла из Британии 80-я эскадрилья. После этого число Gladiator в боевых эскадрильях в метрополии стало постепенно сокращаться, по мере поступления в войска Hurricane и Spitfire. Gladiator Mk I стали заменять на Mk II, а освободившиеся машины отправляли в Египет для формирования новых эскадрилий. К концу 1938 года первая эскадрилья Вспомогательных ВВС  607-я в Асворте  стала летать на Gladiator Mk I.Gladiator Mk II

Эксплуатация истребителя в ВВС выявила недостатки в работе винтомоторной группы,ПД Mercury IX и двухлопастного деревянного винта Watts, склонных к неустойчивой работе и раскрутке при пикировании. Продолжавшиеся несколько месяцев в 1937 году испытания с трехлопастным металлическим винтом Fairey Reed фиксированного шага дали положительные результаты. Кроме нового винта, на Gladiator Mk II стали устанавливать двигатели Mercury VIII или VIIAS.В общей сложности построили 747 истребителей Gladiator, включая прототип, около 200 машин на экспорт и небольшую партию машин Sea Gladiator для Королевских ВВС. Несколько самолетов сохранилось в музеях, а одна машина в летном состоянии находится в Великобритании.