Гигант Люфтваффе Messerschmitt Me 321/323 Gigant


Понимая, что имеющихся средств для захвата Великобритании недостаточно, руководство Люфтваффе поручило разработать гигантский летательный аппарат для перевозки личного состава, техники и грузов. Gigant превосходил все существующие самолеты, но имел множество недостатков, отразившихся на его судьбе. Гигантский транспортно-десантный планер Messerschmitt Me 321 и созданный на его базе самолет Me 323 стали одними из самых уникальных проектов немецких конструкторов, осуществленных в годы Второй мировой войны. История проекта неразрывно связана с планом германского руководства по захвату Великобритании  пролив Ла-Манш рассматривался как единственное серьезное препятствие, которое необходимо было преодолеть. Однако, поскольку британские ВВС представляли собой достаточно грозную силу, главной задачей было обеспечить максимально бы струю переброску войск, техники и грузов через пролив, и обеспечить это должны были гигантские транспортные планеры.

В октябре 1940 года операция вторжения, получившая кодовое наименование «Sealion» («Морской лев»), была отложена  на первый план вышла война против СССР. Впрочем, потребность в большом транспортном планере не отпала, и меньше чем за неделю было разработано подробное тактико-техническое задание, по которому компании «Messerschmitt» и «Junkers» должны были в течение 14 дней осуществить проектирование такого летательного аппарата и закупить материалы, достаточные для сборки 100 машин. Обе конструкторские группы блестяще справились с задачей, а компании получили заказ удвоить выпуск планеров. Однако прототип компании «Junkers», Ju 322, оказался совершенно негодным, имел плохую управляемость и был вскоре разобран. Предложенный же «Messerschmitt» проект Me 321 стал на то время вторым крупнейшим летательным аппаратом в мире. Me 321 имел размах крыла 55,00 м, грузовой отсек объемом 108 м3 и размеры 11,0 х 3,3 х 3,15 м (длина х высота х ширина). Он мог вместить до 20 т грузов, что было почти вдвое больше пустой массы планера, или до 200 военнослужащих.

Старт планера осуществлялся при помощи сбрасываемого четырехколесного шасси, а посадка выполнялась на лыжное шасси (четыре стальные лыжи). Для взлета на планер могли крепиться до восьми ракетных ускорителей тягой по 5 кН и временем работы 30 секунд. Первый полет Me 321 состоялся 25 февраля 1941 года  в качестве буксира был использован самолет Ju 90. В целом пилотирование планера было признано удовлетворительным, хотя и не таким уж простым, как предполагалось. Кроме того, не хватало и мощности силовой установки самолета-буксира, поэтому на заключительном этапе летных испытаний планера применяли связку из трех самолетов Bf 110. Впоследствии в качестве буксировщика использовался модифицированный Не 111Z.

К концу лета 1941 года заводы «Messerschmitt» поставили первую сотню планеров Me 321А и приступили к поставке варианта Me 321В-1, имевшего более широкую пилотскую кабину  на пилота и второго пилота (ранее  только один пилот). Одновременно шло формирование и соответствующих подразделений.В качестве буксиров применялись в первое время Bf 110. Вскоре руководство «Messerschmitt» получило указание проработать возможность создания варианта планера с силовой установкой. Тем временем в начале 1942 года были поставлены последние 200 планеров Me 321, к тому времени завершились и испытания нового буксира  Не 111Z.

«Messerschmitt» переоборудовала два прототипа Me 321 в прототипы самолетов: Me 323С с силовой установкой из четырех бывших в употреблении звездообразных двигателей Gnome-Rhone и Me 323D с шестью такими же двигателями. Предполагалось, что Me 323С будет взлетать при помощи связки из трех Bf 110 и затем выполнять полет на собственных двигателях, тогда как Me 323D должен был обходиться без «посторонней помощи». В конечном итоге для серийного производства был выбран вариант Me 323D, причем перед началом сборки первых 10 предсерийных самолетов Me 323D-0 в конструкцию машины были внесены отдельные изменения.

Была предусмотрена также и возможность взлета при помощи ракетных ускорителей. Серийные варианты Me 323D-1 и Me 323D-2 имели некоторые отличия и могли перевозить до 9750 кг груза на дальность 1000 км либо до 120 десантников в полном снаряжении, либо в медико-эвакуационном варианте  до 60 носилочных раненых с сопровождающими. Оборонительное вооружение включало пять 7,92-мм пулеметов MG 15 в носовой и верхней частях фюзеляжа и до 10 пулеметов MG 34, огонь из которых велся десантниками через боковые окна. Поставки самолетов были начаты в августе 1942 года, за два месяца на них были перевооружены две авиагруппы, использовавшие ранее военно-транспортные Ju 52/3m. В ноябре Me 323 приступили к операциям на Средиземно-морском ТВД (Северная Африка), причем вскоре британские истребители сбили первую машину.

Первоначально Me 323, действовавшие в группах до 100 единиц вместе с самолетами Ju 52/3m и под прикрытием истребителей, избегали потерь, но постепенно ВВС союзников «занялись» ими более активно. Так, например, в середине апреля 1943 года группа из 16 Me 323 подверглась атаке британских истребителей и потеряла 14 машин. Малая скорость этих самолетов не позволяла им даже уйти от противника за счет выполнения маневра уклонения, так что было принято решение усилить оборонительное вооружение  на Me 323D-6 вместо MG 15 установили пять 13-мм MG 131. Следующим стал Me 323Е-1, на котором разместили две турели HDL 151с 20-мм пушками MG 151/20 в каждой  для этого пришлось увеличить экипаж на двух человек. Вариант Me 323Е-2 имел то же вооружение, но пушки размещались в более обтекаемых турелях EDL 151.

Впрочем, усиление вооружения оказалось неэффективным, и на Me 323Е-2 было решено добавить шесть двигателей Junkers Jumo 211R мощностью по 1350 л. с. Модифицированный вариант получил обозначение Me 323F-1. Однако и этот шаг не позволил повысить живучесть самолетов, поэтому планы по выпуску модификаций Me 323E-2/WT с вооружением из 11 пушек и четырех пулеметов и Me 323G, оснащенного двигателями Gnome-Rhone, реализованы не были. Me 323 были выведены со Средиземноморского ТВД, где их потери стали просто неприемлемыми, и передислоцированы на Восточный фронт, где их использование было менее рискованным ввиду возможности произвести аварийную посадку. Выпуск был прекращен в апреле 1944 года, всего было построено 198 машин, эксплуатация которых завершилась, вероятно, вскоре после этого.