Заправщик Vickers VC10

Элегантный VC10 стремительно приближается к концу своего срока службы, самолет в значительной степени способствовал уверенной работе Королевских ВВС Великобритании. Vickers VC10 надежно выполнял поставленные перед ним задачи.В 1978 году, когда на протяжении уже 12 лет военные использовали Vickers VC10 в качестве стратегического транспортного самолета, Министерство обороны Великобритании обнародовало новую программу. Машину предполагалось переделать в самолет-заправщик. Решение было принято в связи с завершением службы самолетов Handley Page Victor и острой потребности ВВС в новых воздушных танкерах.


Девять бывших авиалайнеров были переделаны в варианты VC10 К.Мк 2 и К.Мк 3 и начали службу во вновь сформированной 101-й эскадрилье в Брайз Нортон в 1984-1985 годах. Его появление резко расширило возможности ВВС по дозаправке — хорошая дальность и большой запас топлива на борту позволяли самолету дольше оставаться в воздухе и вести заправку на большем удалении от базы, чем это мог Victor. Сохранение переднего пассажирского салона (17 мест у К.Мк 3 или 18 мест у К.Мк 2), в котором мог размещаться наземный персонал или резервный экипаж, значительно расширяло автономность самолета по сравнению с Victor.В задачи VC10 входила доза-правка истребителей Phantom и Lightning (позднее и Tornado F.Mk 3), осуществлявших перехват советских бомбардировщиков, а также обеспечение дальних полетов самолетов британских ВВС в ходе учений.

В августе 1990 года 101-я эскадрилья начала готовиться к войне, отправив два самолета в Сииб в Омане. Когда начались боевые действия против Ирака, эскадрилья направила свои подразделения в Бахрейн и Саудовскую Аравию.В конечном итоге в зоне конфликта был развернут весь ее парк заправщиков, насчитывающий тогда девять VC10 К.Мк 2 и К.Мк 3. Основной их задачей было обеспечение действий ударных самолетов, и каждый VC10 был способен заправить звено из четырех Tornado или Jaguar. Последним требовались две дозаправки — на пути к цели и при возвращении — так что VC10 приходилось около часа кружить в ожидании их над территорией Ирака. Совершив 381 боевой вылет, 101-я эскадрилья вернулась в Британию в марте 1991 года.

Между тем начались работы по переделке в заправщики дополнительных VC10. Еще в 1982 году ВВС купили и поместили на хранение все VC10, доступные на гражданском рынке. В январе 1990 года был заключен контракт с «British Aerospace» на переделку пяти Super VC10 в заправщики с тремя узлами заправки, получившие обозначение VC10 К.Мк 4. Эти самолеты, поступившие в 101-ю эскадрилью в 1993 году, были близки по конструкции К.Мк 3, но не имели дополнительных баков в кабине. Стандартный для лайнера запас топлива в баках, крыле и киле значительно ограничивал радиус их действия. Примерно в то же время был заключен контракт на установку под-крыльевых агрегатов заправки на восемь VC10 С.Мк 1 из 10-й эскадрильи. Проведение работ было передано «Flight Refuelling Aviation», а получившийся вариант заправщика/транспортного самолета с двумя точками заправки получил обозначение VC10 С.Мк 1(К). Дополнительные топливные баки в самолете не устанавливались.В 1992-1997 годах VC10, базировавшиеся на турецкой авиабазе Инжирлик, выполнили свыше 1200 вылетов в рамках операции «Warden» — обеспечения запретной для полетов зоны на севере Ирака. В мае 1997 года подразделение из Инжирлика было переброшено на авиабазу Мухаррак в Бахрейне для обеспечения аналогичной операции «Jural» — запретной для полетов зоны на юге Ирака.В 1998 году VC10 обеспечивали нанесение ударов по объектам ПВО Ирака во время операции «Desert Fox». В 1999 году они осуществляли дозаправку Tornado GR.Mk 1, базировавшихся в Брюггене, Германия, которые наносили удары по объектам сербов в ходе операции «Allied Force».

В начале 21-го столетия резко возросла потребность в самолетах-заправщиках, так как британские силы были задействованы в долгосрочных операциях в Афганистане и Ираке. Операции в Афганистане начались в 2001 году, когда базировавшиеся в Омане VC10 занимались дозаправкой самолетов ВВС и КМП США в ходе операции «Veritas», британского вклада в возглавляемую США операцию «Enduring Freedom». Два года спустя во время операции «Telic» (британская часть операции «Iraqi Freedom») VC10 начали осуществлять полеты над Ираком. Тогда танкеры проводили в воздухе по восемь — девять часов в сутки. Помимо заправки VC10 также часто привлекались к вывозу раненых военнослужащих из районов конфликта. Интенсивная эксплуатация в неблагоприятных условиях негативно сказалась на техническом состоянии самолетов. Пять К.Мк 2, являвшихся одними из самых старых в парке, были списаны в 2000-2003 годах. В октябре 2005 года была расформирована 10-я эскадрилья, а ее оставшиеся С.Мк 1 (К) были переданы 101-й эскадрилье.Стоимость ремонта самолетов оказалась высокой, и они постепенно снимались с эксплуатации. Последний случай боевого применения VC10 пришелся на 19-20 марта 2011 года, когда в ходе операции «ЕИашу» они поддерживали силы коалиции в Ливии.К концу 2012 года оставалось пять летных С.Мк 1(К) и К.Мк 3, базирующихся в Брайз Бортоне, и единственный К.Мк 4, обеспечивающий операции 1312-го звена в Маунт Плезант на Фолклендских островах. В рамках программы «Future Strategic Tanker Aircraft» ВВС заменяет оба своих транспортных самолета-заправщика, VC10 и Lockheed TriStar, на Airbus А330 MRTT Voyager.